Les armes américaines et l’argent chinois rivalisent d’influence en Ukraine

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KIEV, Ukraine – Dans les jours et les semaines qui ont suivi la célébration du Saint Graal de la politique étrangère de Kiev – la promesse d’armement antichars des États-Unis – la Chine a annoncé pour sa part une série de nouveaux projets d’infrastructure à travers l’Ukraine, levant les rideaux sur ce que d’aucuns qualifient de compétition imminente pour l’influence dans l’Etat post-soviétique en proie à la guerre.


Nous offrons ici à nos lecteurs une traduction en français de ce reportage paru le 8 janvier 2018 sur The Daily Signal, site web d’information américain conservateur. Texte original en anglais et illustrations de Nolan Peterson (photo ci-dessous), ancien pilote d’opérations spéciales et vétéran des combats en Irak et en Afghanistan, correspondant du Daily Signal en Ukraine.


                                

« Il y a en effet une contradiction évidente et irrésoluble dans les intérêts à court et à long terme des investissements américains et chinois en Ukraine », a déclaré Vladislav Davidzon, rédacteur en chef du magazine d’information anglophone Odessa Review, au Daily Signal.

Dans le contexte de la guerre par procuration qui se déroule actuellement en Russie dans la région orientale de Donbass, les investissements chinois dans l’infrastructure en Ukraine sont, collectivement, de loin supérieurs à la valeur totale du marché américain des armes tant attendu.

Ces projets chinois comprennent un prêt de 500 millions de dollars consenti par la société commerciale chinoise CCEC – annoncé le 22 décembre, le même jour que l’accord conclu sur les Javelins avec les États-Unis – pour financer des logements abordables, notamment pour les anciens combattants ukrainiens et les personnes déplacées par le conflit au Donbass.

La guerre en Ukraine n’est pas terminée. En moyenne, un soldat ukrainien meurt encore au combat tous les trois jours. (Photos: Nolan Peterson/The Daily Signal)

L’avenir de l’Ukraine n’est plus – s’il ne l’a jamais été – une lutte binaire entre un avenir pro-occidental et un avenir pro-russe.

Aujourd’hui, la Chine est décidément dans le mélange, faisant des percées régulières en Ukraine à travers de vastes investissements financiers et des projets d’infrastructure destinés à préparer le pays pour son rôle dans la One Belt, One Road, la route commerciale terrestre à travers l’Asie vers l’Europe – un élément important de la politique étrangère chinoise également connu sous le nom de la Nouvelle route de la soie.

Au fur et à mesure que le poids économique de la Chine en Ukraine croît, cela pourrait signifier une perte d’influence américaine, selon certains experts, peut-être même jouer à l’avantage de Moscou.

« Si les investissements chinois et l’agression russe en Europe de l’Est ne sont pas contrebalancés par des mesures économiques et militaires américaines correspondantes dans les années à venir, les États-Unis et leurs partenaires risquent de céder leur influence dans la région à des puissances revanchistes hostiles », a déclaré Franklin Holcomb, un analyste russe et ukrainien de l’Institute for the Study of War, dans une interview accordée au Daily Signal.

Monter les enchères ?

Depuis le début de la guerre hybride russe en 2014, les responsables ukrainiens ont sollicité l’Amérique pour obtenir des armes meurtrières, en particulier le missile antichar Javelin, afin de se défendre contre l’agression russe sur les champs de bataille des Donbass et de dissuader Moscou d’autres offensives.

L’ancien président Barack Obama n’a jamais approuvé cette initiative, apparemment par crainte de l’escalade du conflit en déclenchant une course aux armements avec la Russie.

Toutefois, après des mois de délibérations, la nouvelle a été annoncée le 22 décembre que l’administration du Président Donald Trump avait approuvé un paquet d’armes Javelin d’une valeur de 47 millions de dollars pour l’Ukraine, comprenant 210 missiles antichars et 35 lanceurs.

Plus tôt en décembre, l’administration Trump a également approuvé un accord de 41,5 millions de dollars pour la vente de fusils de sniper modèle M107A1 de la firme Barrett basée au Tennessee, des munitions et des accessoires à l’Ukraine.

Jusqu’ à présent, l’accord américain sur les armes n’a pas provoqué d’escalade militaire russe, comme certains le craignaient. Au lieu de cela, que ce soit par conception ou par hasard, il y a eu un battement de tambour constant des projets d’infrastructure chinois annoncés en Ukraine.

Tout d’abord, la nouvelle du prêt de 500 millions de dollars consenti par la société chinoise CCEC pour les prêts hypothécaires à l’habitation a été annoncée le 22 décembre, le même jour que l’affaire Javelin.

Le CCEC a également l’intention de construire un train de voyageurs de 400 millions de dollars reliant Kyiv à son aéroport international de Boryspil, ainsi qu’un ambitieux parc d’énergie solaire près de l’installation nucléaire contaminée de Tchernobyl.

Quelques jours plus tard, le 28 décembre, le ministère ukrainien du Développement économique a annoncé que la Chine et l’Ukraine avaient convenu d’accélérer la construction de silos à grains, silos, terminaux portuaires, autoroutes et chemins de fer dans le cadre d’un plan plus vaste visant à promouvoir les énergies renouvelables et à améliorer la coopération entre les autorités douanières des deux pays.

La même semaine, la région d’Odessa a signé un accord de coopération avec la province chinoise du Jiangxi – une initiative qui aurait pour but d’améliorer les infrastructures de transport dans la région ukrainienne, principal point d’entrée pour le commerce avec la Chine.

Et China Harbor Engineering Co. a annoncé le 29 décembre qu’elle avait terminé le dragage de 4,4 millions de mètres cubes de sol du port ukrainien le plus achalandé de Yuzhny. Le projet de 38 millions de dollars a été achevé trois mois plus tôt que prévu, ont indiqué les responsables.

Les troupes ukrainiennes affirment que les missiles anti-chars Javelin des États-Unis vont relancer le moral.

« Le dragage est un élément clé de la stratégie du gouvernement ukrainien visant à faire de Yuzhny une plaque tournante importante des transports au carrefour du commerce mondial et un maillon de l’initiative chinoise Belt and Road », a rapporté le site d’information chinois China Daily en octobre.

Dans les jours qui ont suivi, les plans chinois pour un périphérique autour de Kiev ont été annoncés, ainsi que d’autres projets routiers chinois à proximité de la capitale ukrainienne.

Les entreprises chinoises prévoient également de construire une nouvelle ligne de métro de 2 milliards de dollars à Kiev.

Tous ces projets chinois avaient été en cours d’exécution bien avant la décision de l’administration Trump sur les Javelins, et il est peu probable qu’il s’agisse de représailles chinoises pour le marché américain des armes, selon les experts.

Néanmoins, le calendrier concomitant des annonces souligne l’empreinte économique croissante de Pékin en Ukraine et pourrait préfigurer une nouvelle rivalité géopolitique entre la Chine et l’Occident sur l’influence de l’Ukraine.

« Les Américains ne mettent pas autant d’argent sur la table en termes d’investissements à long terme dans l’infrastructure que les Chinois, et ces investissements moins médiatisés dans les élévateurs à grains, les autoroutes et les lignes de métro à Kiev pourraient jouer d’une manière que les Américains n’aimeront peut-être pas à l’avenir », a déclaré Davidzon, le rédacteur en chef d’Odessa Review.

Globalement, les échanges bilatéraux entre l’Ukraine et la Chine ont augmenté de 17 pour cent l’année dernière, ce qui fait de la Chine le troisième partenaire commercial de l’Ukraine derrière l’Union européenne et la Russie.

La Chine est maintenant le premier acheteur d’équipement militaire en provenance d’Ukraine, totalisant 90 millions de dollars de ventes en 2016. Et de juin 2016 à juillet 2017, les livraisons ukrainiennes de céréales à la Chine ont augmenté de 11 % par rapport à la même période l’an précédent.

Pour sa part, en mai 2017, le Congrès américain a approuvé une aide financière d’au moins 560 millions de dollars en faveur de l’Ukraine au cours de l’exercice 2018. Le montant global comprenait plus de 410 millions de dollars pour divers programmes d’aide non militaire.

Sur le plan commercial, les entreprises américaines ont fait des percées en Ukraine dans d’autres domaines, comme les accords clés pour l’approvisionnement en charbon et en combustible nucléaire, qui viennent s’ajouter aux sources commerciales russes.

Business as usual

L’Ukraine et la Chine ont établi leur partenariat stratégique pour le projet de la Nouvelle Route de la Soie en 2011, à une époque où la Russie avait encore une influence considérable sur l’Ukraine.

Hu Jintao était alors président de la Chine et l’allié du Kremlin Viktor Ianoukovitch était le président de l’Ukraine.

Le 3 décembre 2013, lors d’une réunion avec le nouveau président chinois Xi Jinping à Pékin, M. Ianoukovitch s’est engagé à resserrer les liens bilatéraux et à jeter les bases d’un plus grand nombre de projets d’infrastructure chinois de 2014 à 2018 afin d’intégrer l’Ukraine dans la nouvelle ceinture économique chinoise de la Route de la soie.

« Xi a déclaré que les deux pays devraient travailler à la construction d’un nouvel ordre politique international juste et équitable, s’attaquer aux défis mondiaux et protéger les intérêts mutuels », a rapporté l’agence de presse chinoise Xinhua, décrivant la réunion de 2013 entre Ianoukovitch et Xi à Pékin.

Cette réunion de décembre 2013 entre les présidents chinois et ukrainien n’a eu lieu que deux semaines après l’éruption des manifestations sur la place centrale de Kiev – le Maidan – sur fond de mécontentement généralisé face à la décision de M. Ianoukovitch d’abandonner un accord commercial avec l’UE en faveur d’un resserrement des liens économiques avec la Russie.

Un soldat ukrainien dans la zone de guerre orientale.

En fait, le 30 novembre, quelques jours seulement avant la rencontre de Pékin avec Xi, Ianoukovitch avait libéré sa fameuse force de police spéciale, le Berkut, pour disperser violemment les manifestants de Maidan – provoquant des émeutes encore plus généralisées le lendemain.

Ces protestations ont fini par se transformer en une véritable révolution qui s’est terminée par l’éviction de Ianoukovitch en février suivant. (Il s’enfuit ensuite en exil en Russie.)

Pourtant, le partenariat stratégique sino-ukrainien que le président ukrainien déchu a mis en branle s’est poursuivi sans anicroche sous la direction du gouvernement ukrainien de l’après-révolution, alors même que ce même gouvernement resserre ses liens avec ses partenaires occidentaux et procède à un divorce politique et économique de Moscou.

Etant donné que son ancien homme de paille à Kiev était celui qui avait proposé l’idée à l’origine, une ligne de pensée commune parmi les experts est que Moscou pourrait bien voir l’approfondissement récent des relations sino-ukrainiennes comme un développement positif – ou, du moins, tolérable.

« Alors que les Russes n’aiment peut-être pas particulièrement cette dynamique, Moscou est trop dépendante de la bonne volonté de la Chine en termes stratégiques et économiques pour faire grand chose à ce sujet », a déclaré Alexander Clarkson, un conférencier en études européennes au King’s College de Londres, à The Daily Signal.

« Les Russes ont bien plus besoin des Chinois que les Chinois n’ont besoin des Russes », a dit Clarkson. « Il y a aussi une convergence d’intérêts en termes de lutte contre les menaces de réforme et de révolution dans deux régimes autoritaires. Mais en tant que partenaire plus puissant, Pékin peut toujours fixer les termes de la coopération avec Moscou. »

Le fond du problème

Le secteur militaro-industriel est un domaine dans lequel les relations entre l’Ukraine et la Chine ont considérablement évolué depuis 2014.

D’une part, la Chine est aujourd’hui le premier acheteur ukrainien d’équipements militaires.

La Chine a également recruté des ingénieurs et des scientifiques militaires ukrainiens pour ses propres programmes de technologie militaire, qu’elle a mis à profit de multiples façons, y compris par la mise au point de chars d’assaut et de technologies aéronautiques.

L’Ukraine a suspendu ses ventes militaires à la Russie en mars 2014 dans le sillage de l’invasion et de la saisie de la Crimée par la Russie. Et au mois de juin suivant, alors que la guerre des mandataires russes dans les Donbass s’intensifiait, le président ukrainien Petro Porochenko a complètement interdit la coopération avec la Russie dans le secteur de la défense.

L’augmentation des échanges commerciaux de l’Ukraine avec la Chine a, dans une certaine mesure, supplanté ses activités de défense perdues avec la Russie.

Néanmoins, les investissements chinois en Ukraine sont à peu près un résultat de base mutuel, sans contrepartie de réformes démocratiques (comme c’est généralement le cas pour les investissements occidentaux). Cette caractéristique est attrayante pour Moscou, disent certains, malgré les doutes des responsables du Kremlin quant à la perte d’influence politique et commerciale en Ukraine au profit de la Chine.

« Je ne pense pas vraiment qu’un investissement chinois en Ukraine causera une brèche entre Pékin et Moscou », a déclaré M. Clarkson.

« Pour les Ukrainiens comme pour les Chinois, il s’agit purement d’affaires, une convergence des intérêts économiques, en particulier dans les secteurs des transports et de l’agriculture », a-t-il ajouté. « Les deux parties pourraient potentiellement gagner beaucoup d’argent l’une de l’autre, donc il y avait des accords à conclure avec celui qui est au pouvoir à Kiev. »

Voie médiane

Après la révolution pro-occidentale de l’Ukraine en 2014, Moscou a lancé une campagne de guerre hybride pour conserver son influence sur son ancien vassal soviétique.

La Russie a envahi et saisi la péninsule de Crimée de l’Ukraine, puis a lancé une guerre par procuration conventionnelle dans l’est de l’Ukraine ainsi qu’un assaut hybride à l’échelle du pays comprenant des cyberattaques et de la propagande militarisée.

Depuis 2014, la Russie alimente le conflit dans l’est de l’Ukraine en envoyant des armes et ses propres troupes pour soutenir les territoires séparatistes qu’elle contrôle.

La guerre n’est pas finie. Jusqu’ à présent, le conflit a tué plus de 10 300 Ukrainiens et, en moyenne, un soldat ukrainien meurt encore au combat tous les trois jours.

Toutefois, la tentative de la Russie de rétablir son influence en Ukraine a échoué. L’Ukraine d’aujourd’hui, tant en termes de politique que d’opinion publique, est résolument pro-occidentale et plus antirusse que jamais.

Néanmoins, l’Ukraine a payé un lourd tribut pour son pivot pro-occidental post-révolutionnaire.

Chaque fois que l’Ukraine accepte l’aide de l’Occident, qu’elle soit financière ou militaire, ou qu’elle fait un pas vers l’approfondissement de ses liens avec l’Occident, elle risque des représailles russes.

Que ce soit sous la forme de barrages d’artillerie dans les cyberattaques à l’est ou dans tout le pays contre les services publics et les banques, Moscou a utilisé de multiples moyens d’agression depuis 2014 pour déstabiliser la métamorphose démocratique de l’Ukraine.

Des soldats ukrainiens s’abritent dans un sous-sol pendant un barrage d’artillerie russe-séparatiste.

Le soutien des États-Unis a aidé l’Ukraine à se défendre contre l’agression russe et à maintenir ses réformes sur la bonne voie malgré la myriade de moyens d’ingérence de Moscou.

« À court terme, le soutien diplomatique, économique, militaire et politique offert par les Américains est certainement irremplaçable, et c’est ce qui garantit que l’État ne s’effondre pas, bien que ce soutien manifeste soit évidemment un irritant pour la Russie », a déclaré Davidzon.

La Russie ne considère pas la Chine comme un concurrent à somme nulle pour son influence en Ukraine comme elle le fait en Occident. De plus, le fait d’aller de bout en bout avec la Chine sur l’Ukraine ne serait pas dans l’intérêt général de Moscou.

Ainsi, certains disent que les investissements chinois pourraient offrir à l’Ukraine une « voie médiane » pour reconstruire son économie sans provoquer d’autres représailles russes.

« Les grandes affaires entre l’Ukraine et la Chine n’éloigneront pas Pékin de Moscou ni Moscou de Pékin », a déclaré Clarkson. « C’est strictement professionnel. »

Néanmoins, d’autres affirment que l’influence accrue de la Chine en Ukraine sera finalement la défaite de la Russie.

« Le fait demeure que la Chine et la Russie sont des concurrents stratégiques à long terme, et la Chine n’ a aucun intérêt à ce que la Russie projette la puissance militaire en Europe de l’Est », a déclaré Michael Druckman, directeur de programme résident pour l’Ukraine à l’Institut républicain international, un groupe de réflexion américain, a déclaré The Daily Signal.

Cœur et esprit

Après quatre années de combat constant, environ 60 000 soldats ukrainiens sont toujours engagés dans un conflit de guerre statique et tranchée contre une force combinée d’environ 35 000 séparatistes pro-russes, mercenaires étrangers et réguliers russes.

La guerre est principalement menée à distance au moyen d’armes à feu indirectes comme l’artillerie, les roquettes et les mortiers. Les tireurs d’élite s’attaquent aussi souvent à des cibles sur les terres de personne, dont la largeur peut varier de quelques kilomètres dans certains endroits à d’autres où les deux camps sont si proches qu’ils peuvent s’insulter l’un l’autre.

Les opérations de combat conventionnelles sont confinées le long d’une ligne de front longue de 400 km dans la région de Donbass, au sud-est de l’Ukraine, qui est en proie à des combats. Bien que les tactiques hybrides de la Russie, comme la cyberguerre et la propagande militarisée, affectent le pays tout entier.

Tactiquement, les Javelins américains donneront aux troupes ukrainiennes une puissante défense contre les armures russes sur les champs de bataille des Donbass.

Néanmoins, la livraison d’armes antichars américaines n’affectera probablement pas l’issue générale de la guerre, ni ne donnera à l’Ukraine les moyens de parer à une véritable invasion russe. Toutefois, cette décision rendra toute escalade russe du conflit actuel beaucoup plus coûteuse en termes de pertes humaines et de matériel militaire détruit.

Au-delà de leur utilité sur le champ de bataille, les Javelins sont un puissant stimulant moral pour les troupes ukrainiennes qui endurent leur quatrième hiver continental consécutif dans les tranchées. Et, surtout, avec l’autorisation de la vente de fusils de sniper des États-Unis à l’Ukraine, les livraisons d’armes létales des États-Unis sont une politique étrangère à Kiev.

Porochenko, le président ukrainien, a vanté la décision de Trump d’envoyer des Javelins ukrainiens comme « un vaccin transatlantique contre le virus russe de l’agression ».

Changer le jeu

D’autre part, les investissements chinois sont une victoire moins brillante sur le plan diplomatique pour l’Ukraine.

Cependant, à long terme, le rôle clé de l’Ukraine dans la route commerciale chinoise «One Belt, One Road» pourrait être un véritable bouleversement pour son économie.

Lors d’une visite à Kiev le 5 décembre, le vice-premier ministre chinois Ma Kai a annoncé des projets conjoints de 7 milliards de dollars entre la Chine et l’Ukraine. À son tour, le Premier ministre ukrainien Volodymyr Groysman a annoncé que 2019 serait l’«année de la Chine» en Ukraine.

« La Chine a été et demeure notre partenaire stratégique et notre priorité stratégique », a déclaré M. Groysman après la rencontre avec M. Kai.

Bien que de nombreux experts affirment que les intérêts russes et chinois en Ukraine sont plus ou moins complémentaires, il y a eu des soupçons selon lesquels l’Ukraine pourrait tirer parti de ses nouvelles relations économiques avec Pékin pour faire pression sur Moscou afin qu’elle renonce à son agression.

Un moment tranquille dans la zone de guerre de l’est de l’Ukraine.

Par exemple, Porochenko a publié une déclaration après la visite de Kai en décembre, dans laquelle le président ukrainien a souligné « l’importance de l’adhésion de la Chine à la position constante de respect de l’intégrité territoriale et de la souveraineté de l’Ukraine. »

Pour la Chine, son influence grandissante en Ukraine pourrait être l’occasion de jouer les artisans de paix avec Moscou, ce qui mettrait en péril les efforts déployés de longue date par les États-Unis et l’Europe pour mettre fin au conflit.

« Grâce à ses investissements, la Chine se lie d’amitié avec tout le monde en Ukraine », a déclaré Fatima-Zohra Er-Rafia, consultante et chercheuse spécialisée en Asie, à The Daily Signal.

« [La Chine] peut alors conseiller judicieusement aux deux parties d’éviter une escalade de la situation tout en gardant à l’esprit qu’elle a besoin de stabilité dans la région pour atteindre ses propres objectifs géo-économiques, comme la nouvelle route de la soie », a déclaré Er-Rafia. Et, puisque la Chine est membre du Conseil de sécurité de l’ONU, la Chine peut également être une partie de la solution au problème ukrainien, montrant une fois de plus au monde que la Chine est un acteur clé en Eurasie et au-delà.

Pas de cordes attachées

L’Ukraine est en train de s’éloigner d’une kleptocratie post-soviétique de type russe. Mais l’attrait de l’argent comptant chinois sans conditions pourrait atténuer l’impératif de réformes que les programmes d’aide occidentaux, par le biais de leurs partisans de la réforme, ont tenté d’encourager.

Récemment, l’Ukraine a pris quelques coups de poing de ses partenaires occidentaux pour arrêter ses réformes.

L’Union européenne a annoncé le 1er décembre qu’elle retirait la dernière tranche de 600 millions d’euros (environ 718 millions de dollars) d’une aide financière plus importante de 1,8 milliard d’euros (environ 2,2 milliards de dollars) à l’Ukraine en raison de l’insuffisance des progrès accomplis dans la réforme.

Et une autorisation du Congrès américain pour 500 millions de dollars d’aide militaire à l’Ukraine pour l’année fiscale 2018 est subordonnée à la détermination par le secrétaire américain à la Défense « que l’Ukraine a pris des mesures importantes pour rendre les réformes institutionnelles de la défense critique à la durabilité des capacités développées en utilisant l’aide à la sécurité ».

Pour Kiev, donc, un autre aspect positif potentiel des investissements économiques de la Chine est qu’ils ne viennent pas avec une liste de réformes à faire.

« Le gouvernement chinois ne se soucie pas non plus que les Ukrainiens prennent des décisions difficiles et atteignent les objectifs de réforme pour accéder à ces fonds, ce qui fait d’eux un investisseur attrayant à bien des égards », a déclaré Davidzon, rédacteur en chef d’Odessa Review.

Inversement, certains experts voient une raison de célébrer la convergence des intérêts économiques occidentaux et chinois en Ukraine.

Une ligne de pensée est que l’élan pro-occidental de l’Ukraine est irréversible et que le processus de courtiser les investissements internationaux – qu’ils proviennent de l’Occident ou de la Chine – encouragera Kiev à poursuivre son programme de réforme dans le but de créer un environnement plus favorable aux investisseurs.

« Je crois que l’avenir de l’Ukraine est maintenant fermement ancré en Occident et que l’Amérique et l’UE restent ses partenaires les plus importants », a déclaré M. Druckman, directeur de programme résident pour l’Ukraine à l’Institut républicain international.

« La capacité de l’Ukraine à lutter contre la corruption et à renforcer l’État de droit par une bonne gouvernance en fera un partenaire plus fort et plus fiable pour les investissements étrangers, y compris chinois, plutôt qu’un partenaire fondé sur la corruption et l’absence de gouvernance responsable », a déclaré M. Druckman.

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