La dernière unité de combat défendant le Führerbunker était composée entièrement de Français

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L’une des dernières unités Waffen-SS à avoir défendu le bunker d’Adolf Hitler à Berlin était entièrement composée de Français.

La 33e Division des grenadiers Waffen de la SS Charlemagne (1re Division française) et le Régiment Charlemagne sont des noms collectifs utilisés pour les unités de volontaires français dans la Wehrmacht et plus tard Waffen-SS pendant la Seconde Guerre mondiale.

De 7 400 à 11 000 hommes à son apogée en 1944, l’effectif de la division est tombé à seulement 60 hommes en mai 1945. Ils furent l’une des dernières unités allemandes à participer à une bataille rangée pendant la Seconde Guerre mondiale, où ils tenaient le centre de Berlin et le Führerbunker contre l’assaut de l’infanterie et des blindés soviétiques. Sachant qu’ils ne survivraient pas en cas de défaite de l’Allemagne, ils furent parmi les derniers à se rendre dans les combats brutaux de porte à porte et de rue à rue pendant les derniers jours de la bataille à Berlin.

Son blason est une représentation du double empire de Charlemagne, qui unissait les Francs dans ce qui allait devenir la France et l’Allemagne. L’aigle impérial du côté dextre représente la Francie orientale (Allemagne) et les fleurs de lys du côté sinister représentent la Francie occidentale (France).

En septembre 1944, une nouvelle unité, la Waffen-Grenadier-Brigade der SS « Charlemagne » (französische Nr.1), également connue sous le nom de Französische Brigade der SS, fut formée à partir des restes de la LVF et de la Sturmbrigade française, qui furent toutes deux dissoutes.
Des collaborateurs français fuyant l’avancée alliée à l’ouest, ainsi que des Français de la marine allemande, du NSKKK, de l’Organisation Todt, d’une unité de construction et de la Milice française de Vichy les rejoignent. Certaines sources affirment que l’unité comprenait également des volontaires de certaines colonies françaises et de Suisse. Le brigadeführer SS Gustav Krukenberg a pris le commandement réel avec Puaud (maintenant un Oberführer SS), comme commandant nominal français.

Défense de Berlin

Au début d’avril 1945, Krukenberg ne commande plus qu’environ 700 hommes organisés en un seul régiment d’infanterie avec deux bataillons (bataillons 57 et 58) et un bataillon de soutien lourd sans équipement. Il libéra environ 400 hommes pour servir dans un bataillon de construction ; les autres, au nombre d’environ 350, avaient choisi d’aller à Berlin et de mener une action retardatrice contre l’armée soviétique en approche.

Le 23 avril, la Chancellerie du Reich à Berlin ordonna à Krukenberg de se rendre dans la capitale avec ses hommes, qui furent réorganisés en Sturmbataillon (« bataillon d’assaut ») « Charlemagne ». Entre 320 et 330 soldats français sont arrivés à Berlin le 24 avril après un long détour pour éviter les colonnes avancées soviétiques. (Les SS français avaient tenté de traverser le pont du canal de Falkenrehde qui a été détruit par des hommes de la Volkssturm qui pensaient qu’ils étaient une colonne soviétique). Le Sturmbataillon « Charlemagne » était rattaché à la 11e Division Panzergrenadier volontaire SS « Nordland ».

L’arrivée des SS français vient renforcer la Division Nordland dont les régiments « Norge » et « Danmark » Panzergrenadier ont été décimés au combat. Les deux équivalaient à peu près à un bataillon. SS-Brigadeführer Krukenberg a été nommé commandant du secteur de défense C (Berlin) le 25 avril. Ce commandement comprenait la Division Nordland, suite au renvoi de son précédent commandant, le SS-Brigadeführer Joachim Ziegler, le même jour.

Les soldats ont noté que la première nuit à Berlin était anormalement calme. Ils entendirent les gens danser et rire, mais aucun bruit de combat n’était audible, à l’exception du bruit occasionnel de l’artillerie soviétique, qui se rendait d’ouest en est à Berlin, dans une brasserie près de la Hermannplatz. C’est là que les combats ont commencé, les Jeunesses hitlériennes tirant des Panzerfausts sur des chars soviétiques appartenant à des gardes de l’avant-garde près de l’aérodrome de Tempelhof. Bientôt, quelques membres du Sturmbataillon se joignirent aux Jeunesses hitlériennes pour des sorties de chasse au char.

Soutenu par les chars Tiger II et le 11e bataillon SS Panzer-Battalion « Hermann von Salza », le Sturmbataillon a participé à une contre-attaque le matin du 26 avril à Neukölln, un quartier au sud-est de Berlin près de la Sonnenallee. La contre-attaque s’est heurtée à une embuscade tendue par les troupes soviétiques à l’aide d’un char allemand Panther capturé. Le régiment perd la moitié des troupes disponibles à Neukölln le premier jour. Plus tard, il défendit la Mairie de Neukölln.

Étant donné que Neukölln a été fortement pénétrée par les groupes de combat soviétiques, Krukenberg a préparé des positions de repli pour les défenseurs du secteur C autour de Hermannplatz. Il a déménagé son quartier général dans l’opéra. Alors que la Division Nordland se retirait vers Hermannplatz, les SS français et une centaine de jeunes Hitlériens rattachés à leur groupe détruisirent 14 chars soviétiques avec des panzerfausts ; une position de mitrailleuses près du pont Halensee parvint à bloquer toute avance soviétique dans cette zone pendant 48 heures.

L’avancée soviétique à Berlin suivit un schéma de bombardements massifs suivis d’assauts utilisant des groupements tactiques d’environ 80 hommes chacun, avec des escortes de chars et un soutien d’artillerie rapproché. Le 27 avril, après une défense acharnée mais futile, les restes du Nordland ont été repoussés dans le district du gouvernement central (secteur Zitadelle) dans le secteur Z de la Défense.

Là-bas, le quartier général de Krukenberg dans le Nordland était une voiture dans la station de U-Bahn Stadtmitte. Les combats ont été très intenses et, le 28 avril, environ 108 chars soviétiques avaient été détruits dans le sud-est de Berlin, à l’intérieur du S-Bahn. Soixante-deux d’entre eux ont été détruits par les seuls efforts du Sturmbataillon Charlemagne, qui était maintenant sous le commandement du SS-Hauptsturmführer Henri Joseph Fenet. Fenet et son bataillon ont été donnés la zone de Neukölln, Belle Alliance Platz, Wilhelmstrasse et la Friedrichstrasse pour défendre.

Fenet, qui était maintenant blessé au pied, est resté avec son bataillon alors qu’ils se retiraient dans les environs du ministère de l’aviation du Reich dans le district du gouvernement central sous le commandement du brigadeführer SS Wilhelm Mohnke. Pour le succès du bataillon pendant la bataille de Berlin, Mohnke décerna la Croix de Chevalier de la Croix de Fer à Fenet le 29 avril 1945.

Le 28 avril, l’Armée rouge a lancé une offensive de grande envergure dans le secteur central. Les combats sont intenses, le Sturmbataillon Charlemagne est au centre de la zone de combat autour de la Chancellerie du Reich. Le SS-Unterscharführer Eugene Vaulot, qui avait détruit deux chars à Neukölln, a utilisé ses Panzerfausts pour en réclamer six autres près du Führerbunker. Le 29 avril, Krukenberg lui a décerné la Croix de Chevalier de la Croix de Fer lors d’une cérémonie à la chandelle sur le quai de la station de métro Stadtmitte U-Bahn. Vaulot n’a pas survécu à la bataille et fut tué trois jours plus tard.

Les Français Charlemagne SS furent les derniers défenseurs du Führerbunker d’Hitler et y restèrent jusqu’au 2 mai pour empêcher les Soviétiques de le capturer le 1er mai.

Réduits à une trentaine d’hommes capables, la plupart des membres du Sturmbataillon avaient été capturés ou avaient fui Berlin seuls ou en petits groupes. La plupart de ceux qui sont arrivés en France ont été dénoncés et envoyés dans les prisons et camps alliés. Par exemple, Fenet a été condamné à 20 ans de travail forcé, mais a été libéré de prison en 1959. D’autres ont été abattus lors de leur capture par les autorités françaises. Le général Philip Leclerc, commandant de la division française qui avait servi sous les Américains, a reçu un groupe de 11-12 hommes de la division Charlemagne capturés. Le général français libre leur a immédiatement demandé pourquoi ils portaient un uniforme allemand, ce à quoi l’un d’eux a répondu en demandant au général pourquoi il portait un uniforme américain (le français libre portait des uniformes militaires américains modifiés). Le groupe d’hommes Waffen-SS français fut ensuite exécuté par les « alliés victorieux  » sans aucune forme de procédure devant un tribunal militaire.

Source: War History Online

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