Le crime de guerre le plus cruel jamais commis : lorsque les Soviétiques ont coulé un navire allemand de réfugiés rempli d’enfants

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Par Thomas Goodrich dans Renegade Tribune

Thomas Goodrich est l’auteur de Hellstorm–The Death of Nazi Germany, 1944-1947.

Le naufrage délibéré de ce navire de réfugiés rempli de femmes et d’enfants allemands innocents reste non seulement la pire catastrophe nautique de l’histoire mondiale, mais aussi l’un des crimes de guerre les plus cruels et sadiques jamais commis.

Pour des millions d’Allemands coupés de la côte baltique par l’avancée rapide de l’Armée rouge, une seule voie d’évasion restait ouverte : la mer. Même ici, cependant, les avions soviétiques contrôlaient le ciel et les sous-marins rôdaient sans être vus en dessous. Dans les différents ports le long de la côte, des milliers et des milliers de réfugiés en haillons et gelés se pressaient au bord de l’eau dans l’espoir de débarquer sur l’un des rares navires disponibles.

 

Les chiffres étaient si élevés et la peur si grande que les efforts pour arraisonner les navires lorsqu’ils accostaient ressemblaient souvent à des émeutes.

« Le béguin pour monter à bord était tout simplement terrible », a écrit un témoin de Pillau. « J’ai vu un landau se faire écrabouiller hors de toute reconnaissance par les masses qui le poussaient. Un vieil homme est tombé à l’eau et il n’y avait rien à faire dans l’écrasement – il faisait si froid qu’il serait mort en frappant l’eau. »

Les gardes armés ayant reçu l’ordre d’évacuer le plus grand nombre possible de femmes et d’enfants, les bébés ont été utilisés comme des billets, les mères à moitié folles jetant les bébés aux parents sur le quai. Certains enfants ont atterri sains et saufs, d’autres non.

La situation à Gotenhafen était encore plus horrible. Alors que le Wilhelm Gustloff se préparait à embarquer des passagers à la fin de janvier 1945, l’équipage du navire fut stupéfait par ce qu’il vit. « Il devait y avoir 60 000 personnes sur les docks…  » se souvint l’ingénieur en second Walter Knust. « Dès que nous avons laissé tomber les passerelles, les gens ont couru vers l’avant et sont entrés. Dans la confusion, beaucoup d’enfants ont été séparés de leurs parents. Soit les enfants sont montés à bord en laissant leurs parents sur le port, soit les enfants ont été laissés pour compte alors que leurs parents étaient poussés par la foule. »

Ancien paquebot de croisière conçu pour accueillir deux mille passagers et membres d’équipage, le beau navire blanc avait déjà accueilli jusqu’à huit mille réfugiés lorsque le Gustloff lança ses cordes le 30 janvier. Malgré cela, alors qu’il s’éloignait du port, son chemin était bloqué par des embarcations plus petites et encombrées de gens.

« Emmenez-nous avec vous », crièrent les réfugiés. « Sauvez les enfants ! »

« Nous avons posé des filets et tout le monde à bord des petits navires s’est précipité du mieux qu’il a pu », a déclaré Rudi Lange, l’opérateur radio du Gustloff. « Je crois me souvenir qu’un des officiers du navire m’a dit d’envoyer le signal que 2 000 autres personnes étaient montées à bord. »

Cette nuit noire et orageuse, alors que le Gustloff luttait contre les vents violents et les fortes vagues remplies de glace, les systèmes de ventilation se sont complètement effondrés. Tendu bien au-delà de ses limites, le navire hermétiquement fermé se remplit d’une odeur chaude et nauséabonde d’urine, d’excréments et de vomi. Les gémissements et les cris des soldats grièvement blessés et les gémissements des familles séparées s’ajoutaient à l’horrible horreur. Mais le pire restait à venir. Vers 21 h, trois chocs violents ont secoué les passagers du navire.« Vroom-Vroom-Vroom-Vroom ! C’est ce à quoi cela ressemblait », se souvient un jeune garçon en entendant les torpilles.

« J’ai entendu les explosions, écrivit l’ingénieur Knust, et j’ai su ce qui s’était passé aussitôt, parce que les moteurs se sont arrêtés et j’ai vu un jet d’eau dans la salle des machines. D’abord, le navire s’est incliné sur tribord sous l’effet de l’explosion. Puis il s’est levé et a commencé à gîter sur bâbord. J’ai mis mes chaussures et ma veste et je me suis précipité dans le couloir. »

Emplis de panique de panique, des milliers de personnes se sont précipitées sous le pont à travers les passages étroits, écrasant et griffant d’autres personnes pour tenter d’atteindre les canots de sauvetage. « Les gens se précipitaient et criaient. Les sonnettes d’alarme ont retenti », se souvient un passager terrorisé.

« Nous avons lutté à travers la foule jusqu’à l’un des bateaux « , dit Paula Knust, épouse de l’officier du navire. « Il faisait si froid que le vent nous a frappés. Je ne portais qu’un pantalon, un chemisier et un blazer. Le navire avait déjà une lourde liste. Les vagues semblaient très hautes, et vous ne pouvez pas imaginer à quel point c’était terrible. »

La plupart des embarcations de sauvetage étaient pleines de glace et même celles qui pouvaient être libérées ont été mal manipulées dans la panique et ont renversé leurs occupants hurlants dans la mer Noire. Walter et Paula Knust se sont attaqués à un bateau qui a réussi à s’échapper. « Quand nous sommes tombés à l’eau, se souvient le mari, je pouvais voir des gens sauter du côté du bateau dans la mer. Je pensais que ceux qui avaient échappé à la noyade mourraient de froid. Il faisait si froid. » En effet, l’eau était si froide que ceux qui sautaient par-dessus bord auraient aussi bien pu sauter dans de l’huile bouillante ou de l’acide pour leurs chances de survie étaient presque aussi minces. En quelques secondes, quelques minutes tout au plus, les nageurs en difficulté étaient morts.

Tandis que les haut-parleurs brillaient de mots de réconfort : « Le navire ne coule pas. Des navires de sauvetage sont en route » – des milliers de personnes gelées sont pressées le long des ponts. Convaincus que les cloisons scellées avaient tenu le coup et qu’en effet, le navire ne coulait pas, de nombreux passagers ont de nouveau fui à l’intérieur pour échapper aux vents violents et à la température de -20 degrés. Le répit s’est toutefois avéré bref.

À dix heures du matin, une forte secousse sismique a déchiré le Gustloff alors que les cloisons se brisaient et que la mer s’engouffrait à toute vitesse. En quelques secondes, le gros navire a commencé à rouler sur le côté. Eva Luck, 16 ans, était dans la salle de bal avec sa mère et sa petite sœur :

Soudainement toute la salle de musique s’est inclinée et un grand cri s’est élevé de tous les gens là-bas. Ils ont littéralement glissé en tas le long du pont incliné. Un piano à queue à l’une de ses extrémités est devenu fou et a roulé dans la salle bondée, écrasant femmes et enfants sur son passage et en éparpillant d’autres devant lui. Finalement, il s’écrasa sur la cloison bâbord avec un rugissement discordant comme si un poing géant avait frappé toutes les touches en même temps.

Ailleurs, d’autres victimes ont volé à travers des ponts de verre fermés dans la mer. Au milieu des cris, des sirènes et du rugissement de l’eau qui coulait à flot, des coups de feu ont retenti dans tout le navire condamné, tandis que les personnes prises au piège en dessous se suicidaient.

S’échappant miraculeusement de la salle de bal avec l’aide d’un marin, la famille d’Eva Luck a frénétiquement tenté de s’échapper :

Ma mère avait oublié de mettre ses chaussures, et je me déplaçais maladroitement sur des talons hauts vers les barreaux de fer de l’échelle qui montait à l’intérieur du navire. Les gens autour de nous tombaient à mesure que le navire bougeait, mais j’ai pu saisir les barreaux et hisser ma petite sœur. . . . Ma mère nous a suivis jusqu’au pont supérieur. Quand on y est arrivés, c’était terrible. J’ai vu avec horreur que l’entonnoir était presque parallèle à la mer. Les gens sautaient dedans. J’entendais la sirène du navire et sentais l’eau glacée autour de mes jambes. J’ai tendu la main pour essayer d’attraper ma soeur. Je ne sentais rien d’autre que l’eau qui m’emportait dehors et sur le côté.

Heureusement pour Eva et quelques autres, la force de l’eau a libéré un certain nombre de radeaux de sauvetage. Alors que les survivants se précipitent à bord, le Gustloff amorce sa descente rapide. « Soudain, se souvint une femme dans un canot de sauvetage, il semblait que toutes les lumières du navire s’étaient allumées. Tout le navire brillait de lumières, et ses sirènes retentissaient au-dessus de la mer. »

Paula Knust a également regardé le drame :

Je ne peux pas oublier le son fort et clair de la sirène alors que le Gustloff avec toutes ses lumières allumées a fait le plongeon final. Je voyais clairement les personnes encore à bord du Gustloff s’accrocher aux rails. Alors qu’elle passait sous l’eau, ils s’accrochaient encore et criaient. Tout autour de nous, il y avait des gens qui nageaient ou flottaient dans la mer. Je peux encore voir leurs mains s’agripper aux côtés de notre bateau. C’était trop plein pour en prendre d’autres.

Lorsque les navires de sauvetage sont arrivés sur les lieux, ils n’ont sorti des eaux glacées que neuf cents survivants. Tout le reste – environ 8 000 à 9 000 hommes, femmes et enfants – a été perdu.

Mais même alors, le cauchemar n’a pas pris fin. Lorsque les navires de sauvetage ont touché terre, des dizaines de victimes ont débarqué à Gotenhafen. Ainsi, en moins de vingt-quatre heures, après une nuit déchirante de terreur incroyable, des réfugiés se sont retrouvés sur les quais mêmes qu’ils espéraient quitter, cherchant une fois de plus désespérément un moyen de s’échapper pour approcher de l’Armée rouge.

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