Lettonie, une nation en disparition : depuis son adhésion à l’UE, le pays a perdu un cinquième de sa population

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Atis Sjanits a une mission inhabituelle pour un ambassadeur. Le diplomate letton n’est pas responsable des relations avec une autre nation, mais avec la diaspora de son propre pays.

Sjanits a pour mission de répondre à l’exode provoqué par l’adhésion de la Lettonie à l’UE. Depuis son adhésion au bloc, près d’un cinquième de la nation est parti travailler dans des pays plus riches de l’UE: le Royaume-Uni, l’Irlande et l’Allemagne.

En 2000, la Lettonie comptait 2,38 millions d’habitants. Au début de cette année, elle était de 1,95 million. Aucun autre pays n’a connu une baisse plus rapide de sa population – 18,2 % selon les statistiques de l’ONU. Seule la Lituanie, voisine de la Lettonie, avec une baisse de 17,5 pour cent, et la Géorgie, avec une baisse de 17,2 pour cent, se rapprochent.

« La réalité est que nous sommes en train de perdre des gens – rapidement », a déclaré M. Sjanits dans une interview qu’il a accordée dans son bureau libre de l’imposant bâtiment du ministère des Affaires étrangères dans la capitale.

Certes, la migration économique n’est pas la seule raison du déclin démographique du pays. Le faible taux de natalité et le taux de mortalité élevé de la petite république balte sont également des facteurs contributifs.

Le résultat final, a déclaré M. Sjanits, n’est rien de moins qu’une menace pour la viabilité de l’État letton. Autrement dit, il n’ y a pas assez de soldats – ou de contribuables – qui naissent.

« La Lettonie est déjà un pays à faible densité de population », a déclaré Otto Ozols, éminent journaliste et commentateur de télévision. « A ce rythme, dans une cinquantaine d’années, la Lettonie pourrait cesser d’être une nation. »

« Il est minuit moins cinq minutes pour nous », dit-il.

L’impact de la crise démographique de la Lettonie est le plus grave et le plus évident dans sa région la plus pauvre, Latgale, dans le coin sud-est du pays qui borde la Russie. Le salaire mensuel moyen en Lettonie est de 670 € par mois. À Latgale, les gens gagnent généralement la moitié de ce revenu. « Les salaires ici sont une plaisanterie », a déclaré Aleksandr Rube, un journaliste de Latgales Laiks, un journal régional. « Est-ce étonnant que les gens veuillent partir ? »

Certains jeunes se déplacent vers la capitale, Riga – dont la population de 640 000 habitants est en fait en légère augmentation après un long déclin. Mais la plupart d’entre eux quittent tout simplement le pays. Des blocs de bâtiments vides près du centre de la capitale régionale Daugavpils donnent à la ville un sentiment d’abandon partiel.

« C’est trop facile, dit Rube. Les frontières sont ouvertes, des informations sur la vie dans d’autres États de l’UE sont disponibles et tout le monde le fait. Donc, nos jeunes vont en Angleterre, en Irlande ou en Allemagne. »

Généralement, ils ne reviennent pas – sauf pour visiter.

« Je ne veux pas revenir », a dit Irina Sivakova, 22 ans, qui est partie en Angleterre il y a plusieurs années et qui était en ville rendre visite à sa sœur. « La situation ici est trop mauvaise. » Interrogée sur l’impact de Brexit sur la façon dont elle a été traitée dans le pays, elle a toutefois reconnu que « beaucoup de Britanniques ne nous aiment pas ».

Des gens comme Sivakova sont le désespoir de Vladislavs Stankevics, le chef du développement économique de Latgale, qui est très optimiste. « Il y a des emplois ici », a-t-il insisté dans son bureau à l’époque soviétique. « En gros, tous ceux qui sont prêts à travailler ont une vraie chance de rester et de travailler. »

Tout en insistant pour que les salaires augmentent, il a reconnu qu’ils étaient actuellement bas. « De plus », a-t-il ajouté, en parlant des jeux de guerre que l’OTAN et la Russie ont organisés dans la région au cours de l’année dernière, « tout ce discours sur la guerre, réelle ou non, ne rend pas les choses particulièrement attrayantes pour les gens de rester». Cela décourage également les investissements étrangers, a-t-il ajouté.

Il y a des signes que même si la marée ne tourne pas, elle perd de sa force. Selon le Bureau central des statistiques de Lettonie, le nombre d’émigrés rentrant dans leur pays en 2016 était d’environ 40 pour cent de ceux qui sont partis. Cela se compare à un chiffre de 26 à 37 pour cent au cours des trois années précédentes.

« Beaucoup de jeunes ici pensent qu’il est facile de gagner beaucoup d’argent à l’étranger», a déclaré Svetlana Lonska, qui est revenue il y a plusieurs années pour diriger avec succès une salle de fitness Zumba. « J’essaie de leur expliquer qu’il est beaucoup plus difficile de mener une vie dans un autre pays qu’ils ne le pensent. »

Elle essaie aussi de dire aux émigrés potentiels qu’il n’ y a pas que l’argent dans la vie. « Je suis fier d’avoir pu gagner ma vie dans mon pays natal et là où je suis né. Ça veut dire quelque chose. »

Néanmoins, elle a concédé:« Les gens continuent à partir. »

Source : Politico / Gordon F. Sander (Gordon F. Sander est un journaliste et historien basé à Riga. Il est également l’auteur de plusieurs ouvrages sur l’histoire de la Baltique, dont le plus récent, »The Hundred Day Winter War ».)

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