REPORTAGE Le régiment Azov a commencé avec des volontaires civils. Il devient professionnel

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À la base du régiment Azov, dans la ville balnéaire d’Urzuf située sur la côte de la mer d’Azov, on entend parfois des tirs d’artillerie venant des lignes de front, qui se trouvent à environ 67 kilomètres à l’est d’ici, en direction de la frontière russe.


Nous offrons ici à nos lecteurs une traduction en français de ce reportage paru le 1er septembre 2017 sur The Daily Signal, site web d’information américain conservateur. Texte original en anglais et illustrations de Nolan Peterson (photo ci-dessous), ancien pilote d’opérations spéciales et vétéran des combats en Irak et en Afghanistan, correspondant du Daily Signal en Ukraine. 


 

Pourtant, en cette journée d’été agitée de la fin août, les touristes nagent sur la plage publique en contrebas de la base militaire, même s’il fait un peu froid et qu’il y a une guerre à 45 minutes en voiture. Même en temps de guerre, la vie continue. Ces touristes intrépides profitent des derniers jours de l’été avant que les étudiants ne retournent à l’école le 1er septembre.

Alors que l’été tire à sa fin avant la rentrée scolaire, la guerre devait aussi prendre fin le 1er septembre dans le cadre d’un cessez-le-feu de « retour à l’école ». Après plus de trois ans de combat constant, ces accords sont devenus une farce annuelle. Peu de gens croient que ce dernier accord de paix durera. Certainement pas les soldats du régiment Azov déployés ici, au bord de la zone de guerre.

Chris Garrett, un vétéran de l’armée britannique, qui fait partie du régiment Azov depuis 2014. (Photos: Nolan Peterson/The Daily Signal)

« Personne ne pense que ce cessez-le-feu va aider qui que ce soit parce que presque tous les cessez-le-feu n’ont pas fonctionné comme ils le devraient », lâche Anton Kolomoets, un soldat du régiment Azov, lors d’une récente visite à la base d’Urzuf.

La plupart des gars espèrent que cette guerre se terminera avec la prise de contrôle de la frontière ukrainienne, et la reprise de Lugansk et Donetsk. Personne n’aime donc l’idée de « se rafraîchir », dit Anton Kolomoets, faisant référence aux capitales des deux territoires séparatistes soutenus par la Russie dans l’est de l’Ukraine.

« Ce n’est pas si intense en ce moment, mais après le 1er septembre, nous pensons que ça va encore empirer », commente au Daily Signal un soldat du régiment Azov, dont le nom de guerre est « Nikopol ». « Nous ne croyons pas que la guerre finira bientôt. »

(En raison de problèmes de sécurité, certains soldats du régiment Azov ont demandé que leurs noms complets ne soient pas divulgués.)

Une cause commune

En 2014, le régiment Azov a pris le contrôle d’une villa en bord de mer à Urzuf qui appartenait à Viktor Ianoukovytch, l’ancien président pro-russe d’Ukraine, qui a été renversé pendant la révolution pro-occidentale de février 2014. Le président destitué s’est enfui en Russie, où il vit aujourd’hui en exil.

La résidence de vacances de Ianoukovytch à Urzuf est devenue depuis lors le principal centre de la zone de guerre du régiment d’Azov.

Le régiment Azov a été créé au printemps 2014 sous le nom de bataillon Azov. Il a commencé en tant qu’unité paramilitaire civile non gouvernementale, une émanation militarisée des groupes de protestation actifs pendant la révolution de 2014. Au début, les troupes d’Azov se sont équipées de toutes les armes qu’elles pouvaient trouver et se sont précipitées sur les lignes de front sans pratiquement aucune formation (sauf pour quelques vétérans militaires) et avec une hiérarchie de commandement fluide.

Les soldats ont décrit ce camp d’entraînement comme un camp d’entraînement de « sélection naturelle ». La survie sur le champ de bataille étant le droit de passage. C’était un moment crucial pour l’Ukraine. Avec l’armée régulière sur ses talons alors que les mandataires de la Russie franchissaient le sud-est de l’Ukraine, des groupes ad hoc et civils comme Azov ont fini par renverser la tendance de la guerre et ont empêché la Russie de scinder l’Ukraine en deux.

Gandolf, à gauche, et Chris Garrett, à droite, montrent certains des équipements militaires qu’ils ont dû payer eux-mêmes.

Plus de trois ans et deux cessez-le-feu infructueux plus tard, la guerre en Ukraine est maintenant enfermée dans un combat statique et de longue haleine. Les deux parties respectent, pour la plupart, l’accord de cessez-le-feu de février 2015, qui consiste à geler géographiquement les positions et à ne pas prendre de nouveaux terrains.

Cela dit, la guerre se poursuit comme dans un stand de tir sur cible. Environ un tiers des quelque 10 100 morts du conflit l’a été depuis l’entrée en vigueur du cessez-le-feu de février 2015, connu sous le nom de Minsk II. Les soldats des deux camps restent, après plus de deux ans sous le régime du cessez-le-feu, enterrés dans des tranchées et des positions fortifiées ad hoc à l’intérieur des ruines de villages cratérisés.

« Cet accord de paix est dur pour le moral de l’armée ukrainienne », déclare au Daily Signal le commandant du 2e Bataillon du régiment Azov, dont le nom de guerre est «Kirt». « Nous sommes engagés dans cette guerre de libération, mais nous sommes fatigués. L’accord de paix est un piège. »

Selon les responsables de l’OTAN et les autorités ukrainiennes, les forces mixtes russo-séparatistes se composent d’une force interarmée d’environ 3 000 soldats russes réguliers et d’environ 35 000 séparatistes pro-russes et mercenaires étrangers.

Pourtant, le Kremlin dit qu’il n’est pas impliqué dans la guerre. Selon la version russe des événements, l’armée séparatiste est une insurrection populaire composée de travailleurs d’usine mécontents et de mineurs de charbon qui ont pillé les bases de l’armée ukrainienne pour leurs armements.

Dans la région de Donbas, qui représente environ 5 % de la surface terrestre de l’Ukraine, ce soi-disant soulèvement séparatiste a rassemblé 478 chars d’assaut opérationnels, selon des responsables ukrainiens et américains, soit plus que le nombre combiné de chars déployés par l’Allemagne, la France et la République tchèque.

« C’est une guerre à 100 % contre une invasion russe, alors comment pouvons-nous faire un accord de paix? » dit Kirt. « La Russie veut maintenir cette guerre pour toujours. Nous ne pouvons arrêter cette guerre que si nous gagnons cette guerre. »

Prêt pour la guerre

Pendant que la guerre couve, le régiment Azov est actuellement hors des lignes de front, tenu en réserve en cas d’une offensive combinant les forces russes et séparatistes. Comme à d’autres endroits le long des lignes de front, dans le secteur M où Azov est déployé (« M » signifie Marioupol), les forces ukrainiennes ont caché leur artillerie lourde et leurs blindés à l’extérieur de la zone tampon duquel le cessez-le-feu de Minsk II exige que les deux camps retirent leurs armes lourdes des lignes de front.

Si la Russie et ses mandataires séparatistes lançaient une offensive, les unités de première ligne de l’Ukraine devraient résister en utilisant des armes légères jusqu’à ce que les charges lourdes puissent être portées au front avec des renforts d’unités de réserve comme le régiment Azov.

Les troupes du régiment d’Azov ont des sentiments mitigés sur le fait d’être hors des lignes de front. Certains ont hâte d’entrer dans la mêlée pour venger les pertes subies sur les champs de bataille ces dernières années et reprendre le territoire ukrainien sous le contrôle des mandataires de la Russie.

Le commandant du 2ème bataillon du régiment Azov, «Kirt».

D’autres soldats, cependant, reconnaissent l’importance du temps dont ils disposent maintenant pour s’entraîner, ainsi que le répit psychologique de ne pas vivre sous la menace 24 heures sur 24 et 7 jours sur 7 des tirs ennemis.

« La plupart des hommes veulent passer à l’action, mais je pense que dans cet état de guerre, il est presque inutile d’être au front, de vivre dans les tranchées et de se faire maltraiter par le mortier », dit Kolomoets. « Azov est plus que capable d’actions offensives, mais la plupart du temps il n’ y en a pas. Ce que je veux dire, c’est que je n’aime pas qu’on me laisse dans les tranchées, qu’on me bombarde ou que je soit interdit de faire quelque chose. »

Depuis son départ des lignes de front à l’été 2015, le régiment Azov a mis en place de nouveaux programmes d’entraînement et construit son cadre institutionnel, pratiquement à partir de zéro. Pour la première fois, par exemple, l’unité offre à ses sous-officiers un cours de formation spécialisée. Un programme de formation des officiers est également en cours.

« Il est difficile d’expliquer à nos hommes la nécessité de se préparer « , dit Kirt, le commandant du bataillon. « A quelques kilomètres, les soldats ukrainiens sont blessés. La tâche principale en tant que commandants d’Azov est d’expliquer à nos hommes la nécessité de se calmer, de comprendre combien il est important de s’entraîner. »

Ensembles de compétences

Ce jour-là, à la base d’Urzuf du régiment Azov, un ancien soldat de l’armée britannique âgé de 33 ans, nommé Chris Garrett – qui a pour nom de guerre « Swampy » – conduit les soldats du 11e régiment Azov à un exercice d’entraînement pour simuler l’élimination en toute sécurité des munitions piégées.

Les soldats portent tous des uniformes de combat multicam de style américain. Certains portent des chemises, d’autres ne portent que des tee-shirts au logo du régiment Azov. Six d’entre eux portent des casquettes de baseball multicam. Leurs chaussures sont divisées entre bottes de combat et chaussures de course à pied.

Garrett porte une tenue multicam standard américaine avec ses manches retroussées. C’est un spécialiste des munitions explosives – ou EOD. Un écusson noir et blanc avec mention EOD est visible sous son épaule droite avec un autre, plus petit, indiquant son groupe sanguin. Il a une longue barbe à la ZZ Top, des bras tatoués, des cheveux lisses et des yeux intelligents et fatigués.

Garrett parle en anglais aux soldats Azov rassemblés autour de lui pour la leçon du jour; Kolomoets s’occupe des traductions.

Comme la plupart des soldats ayant une véritable expérience de combat, Garrett est spécialement poli, humble et doux. La bravade parmi les soldats est habituellement réservée à ceux qui ont quelque chose à prouver. Basé sur son attitude amicale et discrète, Garrett ne cherche pas à impressionner – il raconte ses histoires de guerre comme s’il s’agissait d’auto-dérision, et non d’exemples de courage véritable.

Chris Garrett recueille la majeure partie des fonds pour soutenir son programme de formation grâce à des dons.

Mais après trois ans de service militaire avec le régiment Azov, les récits de Garrett, en plus de la tâche monumentale qu’il a assumée à lui seul, laissent une impression indélébile, aussi modeste soit-elle.

Garrett s’est joint à l’unité en 2014, alors qu’elle était encore une unité de volontaires bénévoles. Depuis lors, le régiment Azov a intégré la Garde nationale ukrainienne et Garrett, bien qu’il ait un passeport britannique, est maintenant un soldat officiel de la Garde nationale ukrainienne, qui gagne ses 10 000 hryvnias standard par mois (environ 400 $) comme tout le monde.

Garrett vient de l’île de Man. Il a rejoint l’armée britannique à l’âge de 16 ans et a servi pendant un an avant d’être congédié pour blessure. Il a été propriétaire d’une entreprise d’arboriculture sur l’île de Man pendant quelques années avant que l’appel de la guerre ne prenne le dessus.

D’abord, c’était dans l’État Karen, une région séparatiste de la Birmanie, qui a été le théâtre d’une guerre civile qui a commencé en 1949. Il s’ y est rendu en 2012 en tant que volontaire, livrant des fournitures humanitaires et travaillant pour déminer les zones proches de l’endroit où vivent les civils.

« Il y a quelque chose de spécial à aider les gens à vivre en sécurité », dit Garrett. « Les gens comme moi n’essayent pas d’être des héros. Nous savons que les héros sont les gens qui doivent vivre aux côtés des mines explosives tous les jours. »

Avant que Garrett n’arrive en Ukraine, c’était sa guerre.

« Quand les petits hommes verts sont arrivés en Crimée, j’ai su que les forces russes envahissaient le territoire souverain de l’Ukraine », dit Garrett. « C’était un gros problème à mes yeux, si quelqu’un venait annexer une partie de mon pays, j’espérerais que quelqu’un vienne à notre aide. »

Il est arrivé en Ukraine pour la première fois en septembre 2014 en tant que volontaire pour livrer des fournitures médicales et participer aux opérations de déminage. Peu de temps après, il était un soldat volontaire combattant pour l’Ukraine.

« Je ne savais pas dans quoi je m’embarquais », se souvient Garrett.

Le baptême du feu

Le 14 février 2015, le jour de la Saint-Valentin, Garrett a été pris dans une bataille particulièrement brutale dans la ville de front de Shyrokyne, juste à l’extérieur de Marioupol.

Garrett a été enfermé dans un poste d’observation à la périphérie de Shyrokyne, avec un tas de troupes ukrainiennes de différentes unités, lorsque les forces combinées russes-séparatistes ont bombardé la position avec des roquettes Grad. L’attaque à la roquette était un prélude à un assaut de chars et d’infanterie.

C’était le chaos. Des fusillades éclataient partout. Les Ukrainiens étaient accablés, isolés du reste de leurs forces. Ils n’avaient pas d’autre choix que de se replier. Dans le chaos et la confusion de la retraite, et probablement aussi en partie à cause du fait qu’il ne parle pas ukrainien ou russe, Garrett s’est retrouvé séparé. Totalement seul, alors que l’ennemi fourmillait autour de lui, se rapprochant pour tuer.

À un moment donné, il a couru seul dans une rue. Tandis que des balles l’enveloppaient, Garrett se retrouva face à un soldat ennemi. Garrett lui a tiré dans la poitrine avec un fusil de sniper. Le soldat ennemi est tombé.

C’était « juste de l’instinct », dit Garrett.

Bientôt, Garrett retrouve par hasard deux autres soldats ukrainiens, dont aucun ne parle anglais. Ensemble, le trio se retrouve entre des maisons détruites, sillonnant les murs émiettés et les jardins cratérisés. Ils ont même rampé dans un tuyau de drainage à un moment donné en esquivant les coups de char et les tirs de mitrailleuses.

« Un peu d’entraînement peut accroître de façon exponentielle la capacité de survie d’un soldat », affirme Chris Garrett, un vétéran de l’armée britannique.

Garrett et ses deux camarades ukrainiens ont été piégés derrière l’assaut ennemi. Donc, n’ayant pas d’autre choix que de se rendre, ils ont enlevé leurs écussons et le ruban réfléchissant sur leurs bras, que les soldats ukrainiens utilisaient à l’époque pour s’identifier. Puis, le ventre noué, ils se levèrent tous les trois et marchèrent dans la ville en plein air, faisant semblant d’être des séparatistes.

Lorsque l’un des soldats ukrainiens lança quelques mots en russe à un soldat séparatiste mort, Garrett observa muet. Alors que le trio avançait vers la périphérie de la ville, plus près des lignes ukrainiennes, ils ont essuyé les tirs des troupes ukrainiennes qui les ont pris pour des séparatistes.

Ils ont plongé dans un fossé pour se cacher. Quelques instants plus tard, un char placé sur un talus a été heurté par un tir. « L’explosion et l’onde de choc nous ont renversés, nous ont assourdis et nous ont couverts de flammes et de saleté », se souvient Garrett, ajoutant qu’il souffre toujours de lésions auditives permanentes dues à la commotion cérébrale.

Le char d’assaut a mis le feu à l’herbe environnante, dissimulant peut-être le trio alors qu’ils se précipitaient dans une maison voisine où ils ont cherché refuge jusqu’à la tombée de la nuit. Puis, sous le couvert de l’obscurité, et avec le bourdonnement déconcertant des drones en orbite au-dessus de leur tête, ils se faufilèrent furtivement vers les lignes ukrainiennes. Au milieu du chaos et de la confusion des lignes de bataille mouvantes, ils étaient aussi susceptibles d’être attaqués par leurs camarades que par l’ennemi.

Garrett et les deux Ukrainiens sont finalement retournés dans les tranchées d’Azov. Leur vie s’est trouvée épargnée quand un des soldats ukrainiens avec qui Garrett était a crié dans les tranchées expliquant qu’il avait « Swampy » d’Azov avec lui.

« Les gars dans les tranchées semblaient fatigués et épuisés par les combats de la journée », raconte Garrett au sujet de ce qu’il a vu quand il est retourné dans la sécurité de son unité. « Les yeux enfoncés et tremblant de façon incontrôlable, tout le monde avait eu une dure journée. »

Courbe d’apprentissage

Garrett a admis que son expérience des munitions explosives (EOD) était « principalement théorique  » avant son arrivée en Ukraine. « Quand je suis arrivé ici pour la première fois, j’ai commencé à chercher des fils de déclenchement au milieu de la nuit à mains nues », dit-il. « C’était une courbe d’apprentissage très abrupte pour moi. »

Mais le fait que Garrett ait de l’expérience lui a valu d’être très demandé par les différentes formations ukrainiennes qui défendent Marioupol.

Bientôt, Garrett était en train de déminer des champs de mines pendant les opérations de combat et de traverser en cachette les no man’s land la nuit pour repérer des pièges. Dans le style de la première guerre mondiale, il a même utilisé des explosifs pour creuser des tranchées de première ligne car le faire à la main aurait été trop dangereux en raison des tireurs d’élite et des obus.

La plupart des soldats du régiment Azov ont hâte de reprendre le combat.

« J’ai eu le droit d’évoluer librement au sein de l’unité parce que j’avais acquis de l’expérience « , dit Garrett. « J’ai trouvé un créneau ici, et je vois les résultats que je procure. »

« Le travail de Swampy a sauvé beaucoup de vies », déclare Kirt, commandant du 2e Bataillon.

En Ukraine, la menace que représentent les munitions explosives est principalement constituée de pièges, de mines terrestres et de munitions non explosées. Les forces combinées russes-séparatistes ont rarement utilisé des engins explosifs improvisés, ou EEI, comme les militants islamistes l’ont fait pour dévaster les champs de bataille en Irak et en Afghanistan.

« Ils ne sont pas encore au niveau ISIS », dit Garrett, en parlant de la menace des engins explosifs improvisés.

Il ajoute : « Au début de la guerre, tous ceux qui avaient accès à une grenade à main les enfilaient dans les arbres, les portes, le long des chemins piétonniers… mais personne n’avait d’instruction pour faire face à la menace. »

Autosuffisance

Garrett dirige un programme d’entraînement de fortune pour Azov, instruisant de petits groupes de soldats à la fois sur la manière d’évoluer en toute sécurité dans les champs de mines, de démanteler les pièges et de manipuler les munitions non explosées. Il indique que la formation en matière de EOD est particulièrement rentable et rapide, et qu’elle devrait être une priorité pour l’unité en évolution.

« C’est comme enseigner la RCR (réanimation cardiaque) à quelqu’un », dit Garrett. « Un peu d’entraînement peut augmenter exponentiellement la survie d’un soldat. »

Il ajoute: « Une fois que je les ai entraînés, l’important est de leur trouver le matériel dont ils ont besoin. »

Malgré le statut officiel de formation de la Garde nationale, le régiment Azov continue de payer lui-même la plupart de ses propres approvisionnements, d’exécuter ses propres programmes d’entraînement et de maintenir ses propres installations.

Dans l’ensemble, les troupes Azov disent que la Garde nationale leur donne surtout ce dont ils ont besoin en matière d’armes. Mais la plupart des autres fournitures sont de si mauvaise qualité qu’elles doivent acheter des pièces de rechange par elles-mêmes. Ces articles comprennent des gilets pare-balles, des casques, des uniformes, des lunettes de visée et des chaussures.

La solde des soldats est versée par la Garde nationale. Il en va de même pour les munitions, qui proviennent pour la plupart des stocks de l’ère soviétique. La Garde nationale a également remis au régiment d’Azov une cargaison de chars T-64 modifiés.

Cependant, les troupes Azov disent qu’il y a trop de paperasserie et qu’il faut trop de temps pour demander du matériel de remplacement par les canaux officiels de la Garde nationale. C’est plus facile, disent-ils, d’acheter de nouvelles choses.

« Ces gars veulent vraiment changer quelque chose, ils veulent sauver leur pays », dit Kirt. « Mais le gouvernement gâche parfois l’esprit de volontariat. »

Garrett dit qu’il a reçu, en montant, environ « 200 $ » d’aides à la formation de la chaîne d’approvisionnement de la Garde nationale. Tout ce qu’il a déjà acheté ou prévoit d’acheter à l’avenir, il doit le payer de sa poche ou grâce à des dons en ligne.

Ajout GrandFacho.com. Capture écran page de Chris Garrett sur “GoFundMe”.

Il essaie actuellement de recueillir suffisamment d’argent pour acheter une combinaison de déminage sur le site Web de financement participatif « GoFundMe » (https://www.gofundme.com/eod-bomb-disposal-suit).

Garrett veut également acheter des kits de déminage individuels britanniques pour chaque soldat Azov. À 15 $ la pièce, il doit payer lui-même la facture pour une trousse de combat clé qui peut avoir un impact immédiat et sauver des vies de soldats en première ligne.

Bien que le régiment d’Azov ne soit pas sur la ligne de front, Garrett dit qu’il « prend les demandes » des unités de première ligne pour déminer, démanteler les pièges et enlever les munitions non explosées. Il s’emploie également à retirer les explosifs dangereux des zones civiles.

« Les gens trouvent toujours des façons plus intelligentes de s’entretuer, c’est difficile de rester sur la même longueur d’onde », plaisante Garrett.

L’un des projets de Garrett consiste à cartographier les champs de mines et les zones piégées afin que les civils puissent finalement rentrer chez eux en toute sécurité. Il prédit qu’il faudra 20 ans pour déminer correctement la zone de guerre dans l’est de l’Ukraine.

Tribu guerrière

Les soldats du régiment d’Azov ont une attitude familiale, ce qui supprime une grande partie des usages rigides des traditions militaires.

Le régiment Azov n’a pas de socle institutionnel. Il a été forgé spécifiquement pour la guerre qu’il mène maintenant. Par conséquent, il n’ y a pas beaucoup de considération accordée à sa position au sein de l’unité dans un autre contexte que celui de la guerre. La plupart des membres d’Azov n’ont guère envie d’avancer en grade ou de développer une carrière de soldat professionnel. Le service militaire n’est pas considéré comme un choix de carrière, mais comme un devoir de guerre de défendre le pays contre la menace existentielle d’une invasion russe.

En 2014, le Bataillon Azov, comme on l’appelait alors, avait une guerre à mener et à gagner. C’était tout. L’unité était, dans le vrai sens du terme, une tribu guerrière.

Chris Garrett veut fournir à chaque soldat d’Azov un kit de déminage personnel comme celui-ci.

Aujourd’hui, le régiment Azov est toujours unique en son genre dans sa mission et son esprit guerrier. Mais l’unité est aussi en train de mûrir, consacrant judicieusement son temps hors des lignes de front à la formation et à la construction de son cadre institutionnel.

« Maintenant que nous sommes officiellement hors des lignes de front, nous avons le temps de nous entraîner », dit Garrett. « Et quand on retournera sur la ligne de front, on passera moins de temps à déconner. »

Des commandants comme Kirt ont pris patience. Ils pensent que la guerre en Ukraine pourrait encore dégénérer en un conflit beaucoup plus vaste et mortel.

« Dans une guerre de haute intensité, nous pouvons arrêter l’armée russe », estime Kirt. « On les a déjà arrêtés. On les a arrêtés en 2014, et on peut encore les arrêter. »

Il ajoute: « Au début, nous nous sommes battus pour notre libération… nous avons commencé comme volontaires, maintenant nous voulons être des soldats professionnels. Seule une armée professionnelle a une chance de libérer notre pays. »

L’un des défis que doivent relever les commandants d’Azov est le large éventail de menaces possibles auxquelles ils sont confrontés. L’unité est officiellement chargée de surveiller la côte de la mer d’Azov pour repousser une invasion maritime. Mais une offensive russe peut aussi comprendre un assaut aéroporté, des frappes aériennes, des colonnes de chars qui avancent ou des vagues d’artillerie et de roquettes qui roulent. De plus, ils doivent toujours être prêts à entrer dans les tranchées et à se joindre au conflit tel qu’il existe actuellement.

« Nous devons être comme les Rangers[de l’armée américaine] », dit Kirt. « Nous ne savons pas quand et où l’ennemi va exploiter nos faiblesses. »

L’éducation d’un guerrier

Le développement des nouveaux soldats du régiment d’Azov contraste avec l’expérience de nombreux soldats ukrainiens déployés – ainsi qu’avec celle des premiers jours où le régiment Azov était une unité civile volontaire. La ruée vers les unités de première ligne par la conscription de masse a signifié un pipeline d’entraînement abrégé pour de nombreux soldats ukrainiens.

Cependant, les nouvelles recrues d’Azov suivent maintenant des mois d’entraînement, y compris des cours spécialisés, avant même de voir le combat. Ce genre de processus de maturation mesuré à l’entraînement, au cours duquel les nouvelles recrues sont endoctrinées par la discipline militaire, est semblable à ce que le personnel militaire américain subit avant le combat.

Par conséquent, les commandants d’Azov affirment que le régiment produit des soldats mieux entraînés et plus professionnels que les autres unités militaires ukrainiennes.

« Si vous voulez créer un guerrier, mettez-les au combat et 50 % survivront », soutient un chef de peloton de 23 ans du 2e Bataillon du régiment Azov, nom de guerre « Gandolf ».

« Mais si vous voulez créer un professionnel, il faut d’abord le former », poursuit Gandolf. « Après vous le mettez au combat, après qu’il ait été entraîné. Là, vous créez un guerrier professionnel. »

Originaire de la capitale ukrainienne, Kiev, Gandolf dirige 20 soldats. Il n’ a toutefois pas un rang spécial qui corresponde à son poste de dirigeant. Le chef de section, âgé de 23 ans, est toujours ce que les Ukrainiens appellent un « simple soldat », même s’il a la responsabilité équivalente d’un sous-officier, ou même d’un lieutenant, dans l’armée américaine.

Chris Garrett, 33 ans, s’est joint au régiment Azov en 2014, alors qu’il était encore une unité composée de volontaires. « Je ne savais pas dans quoi je m’embarquais », dit-il.

En mai et juin, Gandolf a dirigé un détachement de ses troupes – les recrues les plus récentes – lors d’un bref déploiement dans la ville de Marinka, sur l’invitation de la 92e brigade mécanisée de l’armée régulière ukrainienne.

Ce bref passage sur les lignes de front à Marinka a été une occasion inestimable de faire une première expérience du combat, dit Gandolf, et une véritable pierre angulaire de l’entraînement militaire des recrues.

« Cette guerre statique n’est pas une guerre d’assaut ou de tirs intenses, mais c’est mieux que rien », dit Gandolf. « L’expérience de ce détachement est importante pour les recrues qui n’ont jamais combattu. »

Les commandants du régiment d’Azov se concentrent principalement sur l’abandon de la mentalité militaire soviétique au fur et à mesure qu’ils font évoluer la culture de leur unité.

« Les Soviétiques utilisaient une armée de conscrits, comme les Russes le font encore aujourd’hui », dit Kirt. « Nous formons des soldats professionnels qui savent penser par eux-mêmes. On se débarrasse de l’ancien système. Nous avons besoin d’un nouveau type de défenseur, d’une nouvelle armée. »

Kirt estime que seulement 5 % des soldats d’Azov ont fréquenté une des académies militaires d’Ukraine, soulignant une rupture avec l’école de pensée traditionnelle soviétique qui domine encore dans la plupart des forces armées ukrainiennes.

« Nous préparons les chefs, pas les commandants, dit Kirt. Nous utilisons le système occidental, mais aussi notre propre expérience. »

Il ajoute: « Il est plus important d’apprendre à améliorer notre organisation et notre formation que d’acquérir des compétences ou des armes spécifiques. »

« Tous les yeux sont tournés vers nous »

Le régiment Azov a joué un rôle clé dans certaines des batailles les plus cruciales de la guerre, y compris la libération et la défense de Marioupol en 2014, la bataille meurtrière d’Ilovaisk en 2014, ainsi que la défense stratégique de Shyrokyne jusqu’en 2015. Pourtant, malgré son histoire au combat, le régiment d’Azov jouit d’une réputation controversée.

Le groupe a été accusé de crimes de guerre et condamné, y compris par des parlementaires américains, pour les croyances néonazies défendues par certains soldats dans ses rangs.

Les soldats azovites, pour leur part, n’hésitent pas à reconnaître les penchants d’extrême droite de certains de leurs camarades. « Tous les regards sont braqués sur nous », juge Garrett, faisant allusion à la réputation compliquée d’Azov. « Mais chaque armée a de mauvaises pommes. »

Les troupes d’Azov disent que l’unité comprend de nombreuses nationalités, religions et ethnies différentes. Il n’ y a pas d’idéologie générale qui penche en faveur de l’unité, disent-ils, si ce n’est un engagement commun à défendre l’Ukraine.

« Il n’ y a qu’une seule idéologie d’Azov – c’est la libération de la nation ukrainienne, conclut Kirt. Nous avons des gens de toutes les origines, de droite et de gauche, de religions différentes. Ils sont tous prêts à mourir pour la libération de l’Ukraine. »

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