Le légendaire général von Manstein : il a empêché l’asservissement de toute l’Europe par le communisme soviétique, ennuyé Hitler et défendu l’Allemagne honorablement

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Par John Wear

Beaucoup considèrent Erich von Manstein comme le meilleur général de l’Allemagne national-socialiste. Le maréchal soviétique Rodion Yakovlevich Malinovsky a dit :

« Nous considérions le von Manstein détesté comme notre adversaire le plus dangereux. Sa maîtrise technique de chaque situation, et je dis bien de chaque situation, était inégalée. »

L’historien britannique Liddell Hart considérait Manstein comme « le plus aiguisé de tous les généraux allemands », en raison de son « superbe sens stratégique »[1] Le général allemand Adolf Heusinger disait que Manstein « pouvait accomplir en une seule nuit ce que les autres chefs militaires mettraient des semaines à faire »[2].

Cet article documentera les efforts héroïques de Manstein pour sauver l’Europe du communisme soviétique pendant la Seconde Guerre mondiale, et ses efforts pour défendre l’armée allemande après la guerre.

Les Européens de l’Ouest semblent avoir peu ou pas d’idée de leur destin si l’offensive communiste soviétique prévue pour l’été 1941 avait réussi. L’ampleur stupéfiante des préparatifs de l’Union soviétique à partir de 1927 pour créer la plus grande armée offensive (et non défensive) jamais connue est examinée dans la série soviétique d’offensives de préparation. Plus de 100 millions, voire 180 millions de personnes sont mortes à cause du communisme au XXe siècle. Que le soi-disant Holocauste éclipse les souffrances de tant de gens est à la fois malhonnête et irrespectueux pour l’humanité tout entière. Surtout quand on considère le rôle et l’influence des Juifs derrière le communisme.

Jeunesse

Erich von Manstein a grandi dans une famille prussienne typique de celles avec une longue histoire militaire et donnant des officiers. Manstein est entré dans le corps de cadets royal prussien à l’âge de 12 ans et a passé les deux premières années de sa formation militaire dans une école de cadets junior, puis quatre ans dans l’institution des cadets supérieurs de Prusse à Gross-Lichterfelde à Berlin[3].

Manstein a rejoint le troisième régiment prussien de gardes à pied à la fin de son entraînement de cadet. Il entreprend une période de formation spécialisée dans une école militaire et est rapidement promu sous-lieutenant. Manstein a servi avec succès comme adjudant du bataillon de fusiliers des 3. Garde-Regiment zu Fuß jusqu’à son entrée à l’Académie de la Guerre à Berlin. Son commandant de bataillon l’a décrit comme  » le meilleur adjudant que j’aie jamais eu « [4].

Manstein entra à l’Académie royale de guerre de Prusse à Berlin en octobre 1913. Après le déclenchement de la Première Guerre mondiale, Manstein a connu de violents combats sur les fronts de l’Ouest et de l’Est jusqu’à ce qu’il soit gravement blessé au combat en Pologne. Il a fallu sept mois à Manstein pour se remettre complètement de ses blessures. Manstein combattit ensuite sur le front de l’Est jusqu’à ce qu’il soit transféré sur le front de l’Ouest pour participer à plusieurs batailles d’attrition. La défaite de l’Allemagne et la signature du traité de Versailles après la Première Guerre mondiale ont contribué à façonner la carrière de Manstein après la guerre[5].

Le traité de Versailles limita l’Allemagne à une armée de 100 000 hommes et imposa de nombreuses restrictions sévères à l’armée allemande. Manstein estime que l’Allemagne ayant été contrainte de signer le traité de Versailles, elle n’a pas de force morale et qu’il faut y renoncer dès que possible. Manstein s’est vu confier la tâche d’usurper les limites imposées par le Traité de Versailles. L’Allemagne a secrètement mis au point de nouvelles armes en étroite coopération avec l’Union soviétique, en violation des dispositions du Traité. Les initiatives de Manstein, qui ont précédé l’accession d’Adolf Hitler au pouvoir, ont fourni une base solide pour l’expansion ultérieure des forces terrestres et aériennes allemandes[6].

Manstein avait été promu général de corps d’armée lorsque l’Allemagne envahit la Pologne le 1er septembre 1939. Il a été chef d’état-major du Groupe d’armées Sud du général Gerd von Rundstedt pendant la campagne de Pologne. La campagne de Pologne fut un grand succès, les dernières unités militaires polonaises se rendant le 6 octobre 1939[7].

Campagne occidentale

Hitler était impatient de faire la paix lorsque la Grande-Bretagne et la France déclarèrent la guerre à l’Allemagne. Cependant, lorsque toutes les offres de paix d’Hitler furent rejetées, l’Allemagne fut forcée de continuer la guerre. Manstein a conçu un plan brillant pour vaincre les Alliés. Bevin Alexander écrit :

Il vit que les Alliés s’attendaient à ce que les Allemands attaquent dans le nord de la Belgique parce qu’ils ne pouvaient pas réussir une attaque directe par la ligne Maginot, une série massive de fortifications emboîtées construites par les Français le long de la frontière allemande dans les années 1930. Pour bloquer cette avance anticipée, les Alliés ne manqueront pas d’envoyer à toute vitesse leurs formations mobiles en Belgique dès que les Allemands franchiront la frontière belge.
Manstein s’est donc inspiré de l’ancien axiome de la guerre, énoncé dès l’an 400 av. J.-C. par le grand stratège chinois Sun Tzu : « Faites un tumulte à l’est, mais frappez à l’ouest. » Les Allemands, insista Manstein, doivent faire un énorme  » choc  » dans le nord de la Belgique et de la Hollande avec des menaces aussi bruyantes et évidentes que possible pour convaincre les Alliés que l’attaque principale s’y dirigeait, comme ils le prévoyaient. Les Alliés se précipiteraient ainsi vers la rivière Dyle, un peu à l’est de Bruxelles, pour rencontrer l’armée allemande qui se précipite.
Pendant ce temps, la véritable offensive allemande, menée par sept des dix divisions de panzers que possédaient les Allemands, se déroulerait discrètement à travers les montagnes ardennaises fortement boisées du Luxembourg et de l’est de la Belgique, une région que les Français avaient déclarée infranchissable. Blindés au nord par deux divisions de panzers, l’une commandée brillamment par Erwin Rommel, les corps de panzers menés par Guderian sortiront des Ardennes et franchiront la Meuse à Sedan. Guderian serait maintenant derrière le front allié, et pourrait frapper directement à l’ouest pour la Manche, à 250 km de distance, contre pratiquement aucune opposition, et pourrait ainsi couper toutes les armées mobiles en Belgique et forcer leur reddition ou leur évacuation rapide par mer[8].

Le plan de Manstein a été adopté par Hitler malgré l’opposition de nombreux membres du haut commandement allemand. La campagne d’Allemagne à l’Ouest en 1940 fut un succès retentissant, la France se rendant à l’Allemagne en seulement six semaines[9].

Front de l’Est

Le 15 mars 1941, Manstein prend le commandement du nouveau corps d’armée LVI nouvellement créé. Son nouveau commandement lui a permis de diriger une combinaison de divisions d’infanterie motorisée et de panzers pendant l’invasion allemande de l’Union soviétique[10].

Manstein a commencé la campagne russe dans les forêts du nord de la Russie. Il a été nommé commandant de la onzième armée allemande le 12 septembre 1941 lorsque son ancien commandant a été tué au combat. Au cours des dix mois qui suivirent, Manstein s’empara rapidement de la majeure partie de la Crimée, contrecarra les tentatives soviétiques de la libérer durant l’hiver 1941/1942 et captura Sébastopol au milieu de l’été 1942. Il a été promu au grade de feld-maréchal le 1er juillet 1942 pour son leadership très efficace et habile[11].

Staline ouvrit une offensive contre les forces allemandes à la fin de 1942. Les forces allemandes étant concentrées à proximité immédiate de Stalingrad et les alliés mal équipés tenant les flancs nord et sud de la ville, la 6e Armée allemande fut bientôt encerclée à Stalingrad, avec peu de perspectives de secours. La reddition de la Sixième Armée en février 1943 doubla le total des pertes allemandes sur le front de l’Est jusque-là[12].

Hitler a fait appel à Manstein pour aider à rétablir la situation. L’arrivée de Manstein au quartier général de l’armée le 27 novembre 1942 fut cruciale pour le rétablissement éventuel du flanc sud de l’Allemagne. Les Allemands avaient battu en retraite pendant presque tout l’hiver, reculant de 400 km en trois mois. Manstein proposa un plan pour non seulement arrêter le retrait allemand, mais aussi pour lancer une offensive visant à éliminer des forces ennemies importantes et à regagner un territoire considérable[13].

Dana Sadarananda écrit au sujet de la contre-offensive très réussie de Manstein :

En 33 jours, du 18 février au 23 mars, le Groupe d’armées Sud a réussi à éliminer le danger pour sa ligne de communication à travers le Dniepr, à faire échouer les plans soviétiques d’embouteillage du Groupe d’armées Sud et à isoler le flanc sud du reste du front, et à donner un contre-sens écrasant qui renverse la tendance des événements qui avaient détruit la position allemande au front Est pendant presque quatre mois. Au cours de ce processus, la Sixième Armée soviétique et la Troisième Armée de chars et le Groupe mobile Popov ont été anéantis…
La contre-attaque de Manstein avait repris l’initiative du côté allemand et ramené les forces allemandes sur la ligne approximative qu’elles tenaient à l’été 1942[14].

La supériorité numérique de l’Union soviétique a finalement conduit à la défaite de l’Allemagne. Réfléchissant aux « victoires perdues » de l’Allemagne sur le front de l’Est, Manstein écrit avec amertume :

Au début de la guerre, il n’y avait pas de supériorité numérique allemande, mais seulement une supériorité partielle dans l’équipement. Certes, les commandants soviétiques ont appris pendant la guerre. Mais en fin de compte, leurs succès sont dus en grande partie à leur supériorité en nombre, sans compter les erreurs commises par le commandement suprême allemand. Lorsque la cote est de 5:1, voire de 7:1, il n’y a plus de place pour l’art militaire. Les commandants soviétiques possédaient du sang et du fer en quantité suffisante pour éviter en grande partie le besoin de l’art de commander[15].

La relation de Manstein avec Hitler

Manstein n’était pas national-socialiste. En tant qu’Allemand traditionnel élevé pour servir l’Allemagne, Manstein n’aimait pas Hitler, son entourage et son régime. Dans ses mémoires, Manstein dit même qu’il craignait pour sa propre vie durant la période précédant immédiatement la Nuit des longs couteaux, le 30 juin 1934[16].

Manstein n’était pas en faveur de l’Ordre des commissaires d’Hitler. Tout en reconnaissant que les commissaires soviétiques encourageaient la plus grande cruauté possible dans les combats soviétiques, l’exécution de l’ordre des commissaires menaçait l’honneur et le moral des troupes allemandes. Cela inciterait également les commissaires à recourir aux méthodes les plus brutales et à faire combattre leurs unités jusqu’au bout. Dans ses mémoires, Manstein dit qu’il a refusé d’appliquer cet ordre sous son commandement[17].

Une copie de l’ordre des commissaires d’Hitler. Les commissaires étaient des agents politiques communistes attachés à toutes les unités militaires soviétiques. Ils ont espionné leurs propres soldats et ont ordonné l’exécution des soldats soviétiques qui ont essayé de battre en retraite (pas nécessairement de partir sans permission). Ils ont incité les soldats soviétiques à commettre d’horribles atrocités. La guerre à l’Est était vraiment d’une ampleur et d’une nature différentes de celles de l’Ouest, et le soldat soviétique, poussé par des commissaires brutaux, se battait beaucoup plus fort que son homologue français ou même britannique. Les commissaires soviétiques ont été identifiés par Hitler comme les « auteurs des méthodes de combat barbares et asiatiques » que l’ennemi pratiquait et qu’il fallait traiter différemment. Le but de ces commissaires, pour la plupart non militaires, est plus facile à comprendre si l’on réalise que Staline avait l’intention de prendre le contrôle total de l’Europe par les communistes. Staline et ses commissaires considéraient tous les Européens comme les Ukrainiens, un peuple à conquérir et à maîtriser par les moyens les plus sauvages et les plus meurtriers possibles.

Manstein a également modifié l’ordre d’Hitler d’exécuter les soldats allemands qui ont abandonné la bataille. Manstein a suspendu la peine de mort de ces soldats pendant quatre semaines avec l’accord du commandant du régiment. Si un soldat condamné se rachetait au combat pendant ce temps, Manstein annulait la sentence ; si un soldat échouait à nouveau, la peine de mort était exécutée[18].

Manstein s’est également plaint du leadership militaire d’Hitler. Le général de division britannique Mungo Melvin écrit :

Il se plaignait de l’incompréhension d’Hitler quant à la nécessité de mener des opérations, en particulier défensives, « élastiquement ». Une telle approche exigeait une volonté de se rendre  » en territoire conquis « , à laquelle Hitler s’opposait constamment. Deuxièmement, selon Manstein, Hitler n’a jamais vraiment compris la « règle selon laquelle on ne peut jamais être trop fort au point crucial, qu’il faut même se passer de fronts moins vitaux ou prendre le risque de les affaiblir radicalement pour atteindre un objectif décisif ». Rétrospectivement, le détournement errant de la 11e Armée vers Leningrad n’était qu’un autre symptôme opérationnel de ce malaise stratégique. En termes simples, le Führer n’a pas compris que le corollaire essentiel de la concentration de la force en un endroit était la nécessité d’économiser les efforts ailleurs[19].

Manstein était le seul homme à avoir dit à Hitler qu’il devait renoncer à son commandement militaire[20] Manstein se disputa avec Hitler avec une telle persévérance qu’Hitler le congédia comme commandant d’un groupe militaire à la fin mars 1944. Malgré son renvoi, Manstein décrit Hitler après la guerre comme une personnalité extraordinaire, dotée d’une intelligence et d’une volonté exceptionnelles et d’une intelligence extraordinaires[21] Manstein dit aussi après la guerre que la défaite par les forces soviétiques aurait été évitable si Hitler lui avait remis en temps utile le commandement suprême du Front Est dans son ensemble[22].

Procès pour crimes de guerre

Manstein a travaillé de longues heures au procès principal de Nuremberg, proposant diverses tactiques et arguments pour défendre les membres de l’armée allemande. Il a insisté sur le fait que les commandants allemands, du début à la fin, avaient combattu les forces armées de l’ennemi conformément au droit militaire. Il a produit à Nuremberg plusieurs centaines de pages de documents intitulés « Contributions à la défense de l’état-major général » pour aider les avocats de la défense[23].

Le témoignage de Manstein au procès de Nuremberg commença le vendredi 9 août et se termina dans la matinée du lundi 12 août 1946. Il a nié qu’il savait quoi que ce soit au sujet d’une intention d’exterminer les Juifs. Manstein continuait à affirmer sous serment que l’armée allemande avait mené une guerre conventionnelle, propre et conforme au droit militaire[24].

Après son témoignage à Nuremberg, Manstein a été remis sous la garde du Royaume-Uni. Le Cabinet britannique a finalement décidé de poursuivre Manstein pour crimes de guerre[25] . Manstein a déclaré à son avocat de la défense britannique avant son procès à Hambourg, en Allemagne :

Je ne me soucie pas particulièrement de ce qui m’arrive ; en tout cas, ma vie est finie. Je m’inquiète pour mon honneur et celui de l’armée allemande que j’ai dirigée. Vos soldats savent que quand ils nous ont rencontrés, nous nous sommes battus comme des soldats honorables. Vous avez été convaincus par la propagande bolchevique qu’en Russie, nous nous sommes battus comme des sauvages. Ce n’est pas vrai. Dans une guerre terriblement dure, nous avons maintenu une discipline ferme et combattu honorablement. Je suis déterminé à défendre l’honneur de l’armée allemande[26].

L’engagement de Manstein à défendre l’armée allemande a été confirmé par son avocat de la défense, Reginald T. Paget, qui a écrit après le procès de Manstein :

« Quoi qu’on puisse dire d’autre de Manstein, il n’a jamais essayé de se cacher derrière qui que ce soit, et il n’était intéressé que par la défense de l’honneur de son armée »[27].

Manstein a comparu comme témoin à son procès pendant 10 jours et demi, dont les sept derniers étaient en contre-interrogatoire. Il a été suivi par 16 témoins de la défense pour aider à la défense de son acte d’accusation en 17 chefs[28].

Le juge-avocat du procès de Manstein a commencé son discours en résumant la preuve le lundi 12 décembre 1949 et a terminé sa présentation le 19 décembre. Manstein a été déclaré non coupable de huit des accusations les plus graves. Le libellé de six des autres accusations a été modifié de sorte que Manstein n’était coupable que de crimes d’omission plutôt que de crimes de commission. Manstein a été reconnu coupable sans amendement pour trois des accusations et a été condamné à 18 ans d’emprisonnement. Il a été libéré de prison en mai 1953[29].

Conclusion

Mungo Melvin écrit sur la carrière de Manstein :

La carrière du maréchal de campagne, qui comprenait le service de l’armée du Kaiser, de la Reichswehr, de la Wehrmacht et, après un intermède de huit ans de détention britannique, des conseils à la Bundeswehr naissante, était à bien des égards emblématique pour de nombreux autres soldats allemands, peut-être des milliers. Mais ce qui le rendait si spécial, c’est que Manstein, en tant que commandant militaire, non seulement jouissait du respect et de la confiance de ses pairs et de la confiance durable de ses troupes pour ses diverses victoires, mais qu’il était aussi très apprécié par ses amis et ses ennemis pour son intelligence, son jugement et son habileté à prendre des décisions tant en cas de victoire que de défaite. Il était un chrétien dévot et soutenait l’aumônerie de la Wehrmacht au sein de son armée et de son groupe militaire. Bien qu’il n’ait jamais atteint le statut de  » culte  » de Rommel, fabriqué à son insu par une armée du désert britannique mal dirigée, Manstein était de loin son supérieur au niveau opérationnel dans la toile beaucoup plus large et sombre de la guerre sur le front oriental. Manstein mérite donc une reconnaissance beaucoup plus grande[30].

Les critiques de Manstein ne se rendent pas compte que les Britanniques ont condamné Manstein à tort pour crimes de guerre. Reginald Paget a écrit :

« En résumé, il[Manstein] a été reconnu coupable d’un manquement qui n’était ni délibéré ni téméraire à exercer une supervision des zones arrières pendant les batailles de Crimée et d’un manquement pendant la guérilla à empêcher l’exécution des ordres du Haut commandement qui étaient conformes à notre propre manuel militaire et il a été reconnu coupable pendant la retraite de prendre les mesures qui étaient nécessaires à sa survie dans une guerre du 20ème siècle, mais qui n’auraient été nécessaires pour les guerres du 19ème siècle envisagé à la Haye et pour cela il fut condamné à 18 ans[31] « .

Liddell Hart a écrit après le procès de Manstein :

« J’ai étudié les archives de la guerre assez longtemps pour me rendre compte combien peu d’hommes qui ont commandé des armées dans une lutte acharnée auraient pu passer par un examen aussi minutieux de leurs actes et de leurs paroles, comme l’a fait Manstein. Sa condamnation apparaît comme un exemple flagrant d’ignorance flagrante ou d’hypocrisie flagrante »[32].

Les stratégies militaires de Manstein ont permis la défaite rapide de la France et la prévention d’un effondrement précoce des forces allemandes sur le front de l’Est. Manstein doit être reconnu comme un héros dont le génie militaire a empêché l’asservissement de toute l’Europe par le communisme soviétique.

Notes

[1] Melvin, Mungo, Manstein: Hitler’s Greatest General, New York: Thomas Dunne Books, 2010, p. 5.

[2] Sadarananda, Dana V., Beyond Stalingrad: Manstein and the Operations of Army Group Don, New York: Praeger, 1990, p. 10.

[3] Melvin, Mungo, Manstein: Hitler’s Greatest General, New York: Thomas Dunne Books, 2010, pp. 10-14.

[4] Ibid., pp. 16-19.

[5] Ibid., pp. 20, 23-32.

[6] Ibid., pp. 52-53.

[7] Ibid., pp. 116-118, 126.

[8] Alexander, Bevin, Inside the Nazi War Machine, New York: Penguin, 2010, pp. 5-6.

[9] Ibid., pp. 6-7.

[10] Melvin, Mungo, Manstein: Hitler’s Greatest General, New York: Thomas Dunne Books, 2010, p. 198.

[11] Ibid., pp. 185, 227.

[12] Sadarananda, Dana V., Beyond Stalingrad: Manstein and the Operations of Army Group Don, New York: Praeger, 1990, p. 8.

[13] Ibid., pp. 8, 151-152.

[14] Ibid., p. 146.

[15] Melvin, Mungo, Manstein: Hitler’s Greatest General, New York: Thomas Dunne Books, 2010, p. 57.

[16] Ibid., pp. 68, 143.

[17] Manstein, Erich von, Lost Victories: The War Memoirs of Hitler’s Most Brilliant General, Novato, CA: Presidio Press, 1994, pp. 179-180. See also Paget, Reginald T., Manstein: His Campaigns and His Trial, London: Collins, 1951, pp. 135-136.

[18] Ibid., p. 222.

[19] Melvin, Mungo, Manstein: Hitler’s Greatest General, New York: Thomas Dunne Books, 2010, pp. 277-278.

[20] Paget, Reginald T., Manstein: His Campaigns and His Trial, London: Collins, 1951, p. 3.

[21] Goldensohn, Leon, The Nuremberg Interviews, New York: Alfred A. Knopf, 2004, p. 356.

[22] Melvin, Mungo, Manstein: Hitler’s Greatest General, New York: Thomas Dunne Books, 2010, pp. 456-457.

[23] Ibid., pp. 436-437.

[24] Ibid., pp. 440, 444, 448.

[25] Ibid., pp. 451, 459.

[26] Paget, Reginald T., Manstein: His Campaigns and His Trial, London: Collins, 1951, pp. 75-76.

[27] Ibid., p. 133.

[28] Ibid., pp. 182-186.

[29] Melvin, Mungo, Manstein: Hitler’s Greatest General, New York: Thomas Dunne Books, 2010, pp. 481-490.

[30] Ibid., p. 505.

[31] Paget, Reginald T., Manstein: His Campaigns and His Trial, London: Collins, 1951, pp. 194-195.

[32] Ibid., p. 199.

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