Des faits suggèrent que ce n’est pas l’empereur romain Domitien qui a persécuté les premiers chrétiens

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Paru dans Christians for Truth

La croyance de longue date, d’abord alléguée par Eusèbe, selon laquelle l’empereur romain Domitien était un grand persécuteur des premiers chrétiens, s’avère avoir peu ou pas de faits historiques sur lesquels elle est basée :

Eusèbe dans son Histoire de l’Eglise (HE) fournit la première référence à la persécution de l’Eglise par Domitien. Ecrivant plus de trois siècles plus tard, au début du IVe siècle de notre ère, cet ancien historien chrétien cite d’abord Melito de Sardes, qui mentionne que Domitien porte des accusations calomnieuses contre les chrétiens (HE 4.26.9). Il cite aussi Tertullien, qui affirmait que Domitien était cruel comme l’empereur Néron (r. 54-68 de l’ère chrétienne), mais que Domitien était plus intelligent, alors il a cessé sa cruauté et a rappelé les chrétiens qu’il avait exilé (HE 3.20.9). Eusèbe cite aussi Irénée, qui prétend que la persécution de Domitien consistait seulement en le bannissement de Jean à Patmos et l’exil d’autres chrétiens sur l’île de Pontia (HE 3.18.1, 5).
Malgré ces déclarations prudentes de trois auteurs précédents, Eusèbe a ensuite filé son propre fait alternatif en prétendant que Domitien, comme Néron, avait « provoqué des persécutions contre nous » (« anekinei diōgmon » ; HE 3.17). De là, la tradition fut élargie par Orosius (d. 420 ap. J.-C.) qui, dans son Histoire contre les païens, écrivit que Domitien avait émis des édits pour une persécution générale et cruelle (7.10.5). Malgré un manque de preuves, John observe que la tradition concernant la persécution de Domitien persiste : « D’une base fragile, presque inexistante, elle s’est progressivement développée et a pris de l’ampleur.2 Ainsi, les faits alternatifs semés par ces historiens anciens sont devenus un truisme de l’histoire chrétienne.
Aucun écrivain païen de l’époque n’a jamais accusé Domitien, comme Néron, de persécuter les chrétiens. Pline, par exemple, a été avocat sous Domitien et a écrit dans une lettre à Trajan (r. 98-117 de l’ère chrétienne) qu’il n’était jamais présent au procès d’un chrétien (Lettres 10.96.1). C’est une revendication étrange pour l’un des anciens fonctionnaires de Domitien si la persécution chrétienne était si répandue. L’archéologue Julian Bennett, qui a écrit une biographie de Trajan, omet également de mentionner toute persécution générale des chrétiens en ce moment. L’exécution de Clemens par Domitien a parfois été liée à l' »athéisme » apparent du sénateur, un terme parfois donné aux chrétiens. Cependant, il n’y a pas de  » pistolet fumant  » liant la mort de Clemens à la persécution chrétienne.3 Alors Jones conclut,  » Il n’existe aucune preuve convaincante d’une persécution des chrétiens par Domitia « 4.
Un « fait » connexe est que Domitien a revendiqué le titre Dominus et Deus (« Seigneur et Dieu »). Les preuves ici sont mitigées. Le poète Statius (Silvae 1.6.83-84) affirme que Domitien a rejeté le titre Dominus comme l’avait fait son prédécesseur Auguste (le premier empereur romain). L’historien Suétone (Vie de Domitien 13.2) rapporte que Domitien a dicté une lettre qui commençait par « Notre Seigneur et Maître ordonne… », mais c’est seulement ses fonctionnaires sycophages qui ont commencé à lui parler de cette façon. L’histoire fut de nouveau embellie par des historiens ultérieurs au point que Domitien aurait ordonné son utilisation. Jones trouve l’histoire incroyable parce que Domitien était connu pour son attention habituelle aux détails théologiques dans le culte romain traditionnel, il n’aurait donc pas adopté un langage divin aussi incendiaire. Après leur mort, le mieux que les empereurs pouvaient espérer était d’être appelés Divus (Divin), et non Deus (Dieu). Si Domitien était un tel mégalomane qui ordonnait le culte à lui-même, pourquoi n’a-t-on trouvé aucune inscription utilisant cette formule ? En fait, il n’existe aucune preuve épigraphique attestant que les chrétiens ont été forcés de l’appeler « Seigneur et Dieu ».
Pourquoi l’héritage de Domitien est-il si obscurci dans les sources anciennes ? L’assassinat de Domitien en 96 après J.-C. mit fin à la dynastie flavienne, et la dynastie fondée par Nerva, l’empereur romain suivant, dura jusqu’au IIIe siècle après J.-C. Comme Domitien avait offensé l’élite aristocratique, le Sénat ordonna la condamnation de sa mémoire. Même si Suétone (Domitien 8.1) déclarait que Domitien administrait la justice avec soin et conscience, des écrivains ultérieurs tels que Dio Chrysostome (67.2.4) perpétuèrent sa réputation endommagée en utilisant des faits alternatifs.
Jones écrit en tant qu’historien romain en dehors des études bibliques, mais un érudit du Nouveau Testament a exprimé ce point de vue de manière similaire. Leonard Thompson note qu’une lecture plus critique d’Eusèbe soulève des doutes sur une persécution généralisée des chrétiens sous Domitien. Il conclut que  » la plupart des commentateurs modernes n’acceptent plus la persécution des chrétiens par les Domitiens « .5 Certains auteurs considèrent l’Apocalypse comme une source de persécution par les Domitiens, bien que Jean n’identifie jamais un empereur spécifique. Si c’est le cas, alors l’Apocalypse serait la seule source ancienne indiquant une telle persécution.

La crucifixion et la persécution ultérieure des chrétiens ont été commodément placées sur les épaules des dirigeants romains païens, mais lorsque nous enlevons le voile des faits fragiles, nous trouvons les suspects habituels – les juifs. L’infiltration juive de Vatican II n’avait qu’un objectif majeur : imputer la faute du déicide du Christ à l’empereur romain plutôt qu’aux juifs qui l’avaient clairement orchestrée. Et, bien sûr, les juifs ont eu du succès – l’Église catholique a depuis lors exonéré les juifs de ce crime, en totale contradiction avec les témoins de l’Évangile.

Il en va de même pour la persécution des premiers chrétiens à Rome – le blâme a été porté sur les Romains païens qui considéraient le christianisme comme une menace pour leur ordre social. Il est maintenant devenu plus clair que ce sont les juifs de Rome qui ont été les premiers persécuteurs des chrétiens – ils ont utilisé leur influence et leur pouvoir pour inciter les autorités romaines à rassembler les chrétiens sur une litanie de fausses accusations. La motivation derrière cette persécution juive des premiers chrétiens était simple : les chrétiens savaient que les juifs étaient des imposteurs – ils étaient des Édomites se faisant passer pour des Israélites, et le monde ne doit jamais connaître cette vérité.

Références

1. Brian W. Jones, The Emperor Domitian (New York: Routledge, 1992).

2. Jones, Emperor Domitian, p. 114.

3. Julian Bennett notes that the charge against Clemens and his family was that they had adopted Jewish religious ways. He then considers whether Judaism or Christianity is meant and opts for the latter as “more likely.” See Julian Bennett, Trajan: Optimus Princeps (London: Routledge, 1997), p. 68.

4. Jones, Emperor Domitian, p. 117.

5. Leonard L. Thompson, The Book of Revelation: Apocalypse and Empire (Oxford: Oxford Univ. Press, 1990), p. 16.

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