La fonte des glaciers norvégiens libère plus de 2 000 artefacts

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Tunique de l'âge du fer trouvée dans les cols glaciers. Datée au radiocarbone de 300 avant J.-C. (Mårten Teigen, Museum of Cultural History)

Vieux jusqu’à 6000 ans, les objets bien conservés évoquent l’histoire des montagnards.

Il y a une raison pour laquelle les musées d’histoire sont remplis de statues de pierre, de poteries et de pointes de flèches – ces objets résistent à la décomposition lorsqu’ils sont exposés au soleil, au vent et à la pluie pendant des centaines (voire des milliers) d’années. Il est rare de trouver des matériaux organiques, comme un châle tissé ou une chaussure en cuir, mais il y a au moins une circonstance où ces artefacts survivent : quand ils sont gelés dans la glace.

Les glaciers et le pergélisol renferment bon nombre de ces trésors, mais à mesure que le climat change, ils libèrent leur force vers les éléments. Et comme le rapporte Kastalia Medrano à Newsweek, c’est exactement ce qui se passe en Norvège. Un groupe d’archéologues glaciaires a découvert plus de 2 000 artefacts sur les bords des glaciers norvégiens et cette découverte promet d’aider les chercheurs à mieux comprendre l’histoire des populations des montagnes.

Flèche datée de 2000 ans av. J.-C. trouvée juchée dans la neige en altitude sur un surplomb neigeux.

Depuis 2011, des archéologues du Royaume-Uni et de la Norvège étudient les bords des glaciers des plus hautes montagnes norvégiennes de l’Oppland dans le cadre du Programme d’archéologie des glaciers et de son projet Secrets of the Ice. Ils ont découvert des milliers d’objets qui datent d’aussi loin que 4 000 ans avant J.-C., y compris des skis en bois, des flèches et des fûts en bois de l’âge du bronze, des épées vikings, des vêtements et des crânes de chevaux de bât.

Les archéologues aux abords de la langue du glacier à Lendreen, Oppland. (Johan Wildhagen. Palookaville)

« Dans les cols glaciaires, tout est possible « , dit Lars Pilø, codirecteur du Programme d’archéologie glaciaire, à Medrano. « Évidemment, à cause des artefacts fantastiques, on accorde beaucoup d’attention aux trouvailles individuelles. Mais je pense que ce qui est plus important, c’est peut-être l’ensemble du tableau. »

Les chercheurs ont commencé à tirer des conclusions de leurs découvertes extraordinaires dans un nouvel article publié dans la revue Royal Society Open Science. Les chercheurs ont pu déterminer l’âge de 153 de ces milliers d’objets, découvrant que les artefacts récupérés n’étaient pas répartis de façon uniforme dans le temps. Certaines époques ont vu un regroupement d’artefacts, tandis que d’autres en ont vu relativement peu.

En y regardant de plus près, dit l’auteur principal James H. Barrett de l’Université de Cambridge, certains pics dans le nombre d’artefacts se sont immédiatement distingués. « L’une de ces tendances qui nous a vraiment surpris a été l’augmentation possible de l’activité durant la période connue sous le nom de Petit âge glaciaire de la fin de l’Antiquité (vers 536 – 660 ap. J.-C.). C’était une période de refroidissement ; les récoltes ont peut-être échoué et les populations ont peut-être chuté « , dit-il. « Il est toutefois remarquable que les découvertes sur la glace se soient poursuivies tout au long de cette période, ce qui suggère peut-être que l’importance de la chasse en montagne (principalement pour les rennes) a augmenté pour compléter les mauvaises récoltes agricoles lors des périodes de basses températures. D’un autre côté, toute baisse de l’activité en altitude pendant la petite période glaciaire de l’Antiquité tardive a été si brève que nous ne pouvons pas l’observer d’après les preuves disponibles. »

Vue de près d’une cane de marche portant des inscriptions runiques. 11ème siècle avant J.-C. (Vegard Vike. Museum of cultural history).

Barrett dit qu’un autre pic d’artefacts se situe entre le 8e et le 10e siècle. C’est une période où la population de la région a augmenté, tout comme le commerce et la mobilité, ce qui a finalement conduit à l’ère viking, lorsque les peuples de Norvège ont commencé à s’étendre vers l’extérieur. Le désir, dans les centres urbains de plus en plus élevés, d’avoir plus de marchandises de montagne aurait pu amener plus de chasseurs sur la glace.

Comme Pilø le dit à Elaina Zachos au National Geographic, la façon dont les rennes étaient chassés a également changé à cette époque. Au lieu de s’en prendre à un seul animal avec un arc et des flèches, les chasseurs ont mis au point de nouvelles techniques pour rassembler et piéger les animaux. « Nous pensons que ce type de chasse intensive… n’était pas durable », dit Pilø. « Ils éradiquaient les rennes. »

Après le XIe siècle, le nombre d’artefacts diminue, peut-être en raison de la réduction du nombre de rennes. Brit Solli, du Musée d’histoire culturelle d’Oslo, affirme dans un communiqué de presse que l’avènement de la peste bubonique au XIVe siècle aurait pu contribuer plus tard au déclin démographique et réduire la demande de produits de montagne.

Flèche de l’âge du fer. Trollsteinhoe. (James H. Barrett).

L’équipe espère recueillir davantage d’artefacts et de points de données afin d’éclairer davantage cette période mal comprise de l’histoire scandinave. L’archéologie glaciaire, dit Pilø à Zachos, est très différente de l’archéologie traditionnelle dans laquelle les chercheurs passent des mois ou des années à creuser en un seul endroit avec des truelles et des brosses. Au lieu de cela, ils parcourent la lisière du glacier de la mi-août à la mi-septembre, lorsque le manteau neigeux est au plus bas, marchant sur la lisière de la glace et marquant les artefacts avec des bâtons de bambou pour leur récupération ultérieure. Il est essentiel de faire sortir rapidement les objets de la montagne, car ils peuvent commencer à se dégrader.

La Norvège n’est pas le seul endroit où des artefacts émergent de la glace en raison des changements climatiques. Comme l’écrivait Marissa Fessenden pour Smithsonian.com en 2015, des corps de soldats perdus pendant la Première Guerre mondiale ont émergé des Alpes et des momies inca ont émergé des glaciers dans les Andes. La fonte du pergélisol dans le sud-ouest de l’Alaska a également libéré 2 500 artefacts, dont des paniers tissés et des masques en bois. Les chercheurs pensent même qu’Ötzi l’homme de glace, la momie de glacier la plus célèbre, a probablement émergé en raison du réchauffement climatique.

Les effets négatifs des changements climatiques sont innombrables, mais la récupération de ces artefacts pourrait être un effet positif inattendu. L’avenir incertain de notre climat pourrait, par inadvertance, aider les chercheurs à en apprendre davantage sur notre passé.

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