Wolfgang Willrich : Un artiste du Troisième Reich

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Wolfgang Willrich

31 mars 1897 – 18 octobre 1948

Né à Goettingen le 31 mars 1897, Wolfgang Willrich est issu d’une longue lignée d’agriculteurs de Basse-Saxe et de Poméranie. Son père, l’helléniste Hugo Willrich, a enseigné la philologie classique à l’Université de Goettingen et a eu plusieurs prédicateurs comme ancêtres.

Wolfgang a fait preuve d’un talent artistique dès son plus jeune âge et a absorbé tant des idéaux anciens et de la Renaissance de son père que ses camarades de classe l’ont surnommé « l’Ancien ». En 1915, il fréquente l’Ecole Supérieure d’Art de Berlin, où il trouve les tendances artistiques décadentes. Pendant ce temps, il a également travaillé avec le Mouvement de la jeunesse.

En 1916, il fut appelé comme Feldwebel dans le 251e Régiment d’infanterie et reçut la Croix de fer au combat sur le front occidental. Il y fut fait prisonnier par les Français et interné à Orléans. Pendant sa captivité, il réalise de nombreux dessins et esquisses. Il a rendu publics ses premiers dessins dans un magazine pour prisonniers de guerre publié par la Croix-Rouge internationale. Libéré de captivité en 1920, il reprend ses études à l’Académie de Dresde, où il est l’élève de Richard Mueller et Georg Luehring pendant quatre ans. En outre, il a étudié la biologie et l’anthropologie et a assisté à des conférences données par le célèbre professeur d’anatomie Hermann Dittrich, dont il est devenu le maître étudiant.

Il a rejoint l’association Tannenberg dirigée par le Maréchal général von Ludendorff et son épouse Mathilde, mais a quitté le groupe en raison de différences avec Mme Ludendorff. (Mais il a néanmoins publié dans le Tannenberg Illustrated Journal en 1932 et 1934).

Il s’est rendu en Hollande, en Belgique, en France et en Suisse pour étudier les chefs-d’œuvre du passé et la façon dont ils ont été créés. Willrich ne s’est pas seulement distingué à cette époque en dessinant des portraits de Ludendorff (1927) et du général Lettow-Vorbeck (1929), il a également excellé dans la représentation de la composante nordique du peuple allemand à une époque où les artistes modernes de toutes sortes étaient des adeptes de la conscience raciale dans leur travail. Il a varié son style au cours de cette période de formation et a expérimenté avec divers supports, dont le fusain, la craie et le graphite.

En 1933-1934, Willrich était actif au ministère de la Culture du Reich, mais a été forcé de quitter son poste en raison de son affiliation avec le mouvement Ludendorff. Il a enseigné plusieurs mois dans une école privée à Dresde, puis s’est installé à Berlin, où R. Walter Darré lui a donné un poste d’employé indépendant. Il était payé 500 marks par mois pour pouvoir représenter les paysans de type nordique dans le sud et le nord de l’Allemagne. Il a mené ce travail avec enthousiasme, mais s’est heurté à la résistance négative des chefs de groupe locaux du NSDAP, en particulier en Bavière. (Dans une lettre du 1er novembre 1936, il se plaint, entre autres, de la résistance de l’anthropologue munichois Merkenschlager à l’idée nordique).

Sous la direction de Walter Gross, il dessina d’autres portraits ethniques, selon les souhaits du Bureau de la politique raciale du Parti nazi.

Ses dessins sous forme d’affiches ont également été reproduits sous forme de cartes postales et largement diffusés. En 1935, il rejeta une offre de la Scherl Printing Company de Berlin qui leur aurait donné le droit exclusif de reproduire son œuvre. La reconnaissance par Himmler en tant que membre honoraire de la SS qu’il rejeta également, craignant que cela ne menace son autonomie. Il a également refusé d’adhérer au Parti nazi.

En plus de ses œuvres d’art, il a produit une série d’écrits sur des thèmes purement allemands (Saeuberung des Kunsttempels 1937, Des Edlen Ewigen Reich 1939), dans lesquels il a condamné sans ambages l' »Art Weimar ». Une grande partie de son information provient de Walter Hansen, avec qui il a travaillé en étroite collaboration.

Il s’est également associé avec Graf Klaus von Baudissin (né en 1891), conservateur de la collection d’art dans le Wurtemberg depuis 1925, responsable du musée Folkwang à Essen depuis 1934, SS Oberfuehrer depuis septembre 1943, et membre du Reichskammer of Visual Arts (n° 3741). En 1937, Willrich fut, avec Walter Hansen et Baudissin, l’un des organisateurs de l’exposition d’art dégénéré de Munich. Il jugea la lutte officielle contre le « bolchévisme culturel » trop modérée et, à partir de ce moment, à cause de ses soi-disant « vues radicales », il rencontra une hostilité considérable de la part d’Eberhard Hanfstaengl, directeur de la collection du Musée de Berlin, d’Adolf Ziegler, président de la Chambre Reichs des arts visuels, ainsi que du ministre Wilhelm Laegert, chef du propagandisme, deuxième division au Ministère Goebbel. A réalisé 28 portraits pour la Grosse Deutsche Kunstausstellung entre 1937 et 1942, principalement des portraits d’agriculteurs (Old Farmer from the Ries), de soldats et de chefs de parti – par exemple : « Party Leader of German Women in Romania », Oberst Moelders, et Jagdflieger Heilmayer en 1941.

Le 14 septembre 1939, Willrich écrivit à Rommel (qu’il avait connu grâce à Pauk Linke en 1938 et qu’il avait déjà peint) pour lui proposer d’être envoyé au front comme artiste de combat. Sa pétition a été soutenue par des fonctionnaires du VDA, qui l’ont aidé à faire en sorte qu’il puisse dessiner sans restriction. Il a été chargé de représenter les plus importants dirigeants des forces armées allemandes, choisissant comme premières œuvres des U-Boat people et des dirigeants de la marine allemande (Karl Doenitz, Guenter Prien, Schuhart, Schulze, etc.) qui ont été présentés dans une exposition à la Maison des artistes à Berlin´ intitulée « Campagne en Pologne-La guerre des U-Boat en images et portraits ».

Ce fut un succès complet, et on lui a attribué le grade de Feldwebel. Il participe ensuite à la campagne en France aux côtés des unités de la Wehrmacht et réalise des portraits de Rommel et du général Guderian. Willrich a également passé du temps avec le Fallschirmjaeger de l’unité d’assaut Koch. Jusqu’en mars 1941, il appartenait à la Division de presse de la Wehrmacht, dirigée par Oberst Hesse, mais fut finalement envoyé en Norvège et en Finlande, où il visita des unités des troupes de montagne et de l’Organisation Todt (1941-42) ; il passa ensuite du temps avec le général Kesselring en Sicile (1943), et se retrouva ensuite en Russie. Il a réalisé d’innombrables portraits pendant cette période – des soldats anonymes ainsi que des personnalités célèbres comme Hans-Ulrich Rudel, Anna Reitsch, Moelders, Gallant, Goering, Dietel, Ferdinand Schoerner, et autres. En 1941, l’Autorité culturelle nationale socialiste a présenté une exposition de son œuvre intitulée « Race et Nation ».

De plus, en 1942, il est chargé de peindre les portraits des détenteurs de la croix de chevalier. Son travail a été publié en série par le VDA, y compris certaines d’entre elles comme les cartes postales qui sont si largement recherchées par les collectionneurs d’aujourd’hui. Le 19 juillet 1942, il fut nommé Sonderfuehrer, mais il était d’avis que la promotion ne servirait qu’à entraver sa liberté, et qu’elle serait annulée en décembre. Fin 1943, il retourne à Berlin-Frohenau, où il poursuit son activité artistique. Son dernier livre Soldats du Reich est paru à cette époque. En 1944, l’Oberkommando des Heeres lui assigna le nouveau thème « C’est pourquoi le soldat allemand s’est battu », qui, en raison de la défaite allemande, n’a été publié sous ce titre qu’en 1949 à Buenos Aires.

En 1945, Willrich fut fait prisonnier par les Américains et interné dans un camp en Normandie, où sa santé se détériora. Sous-alimenté et malade, il a été transféré dans un hôpital militaire américain à la fin de 1945 et, en 1946, libéré.

Pendant sa détention, il peint les portraits de nombreux officiers américains. A Goettingen, il retrouva sa femme et ses trois enfants, qui avaient été évacués de Berlin dans les derniers jours de la guerre. Sa maison avait été pillée et la plus grande partie de son travail volée ou détruite. En 1946 et 1947, il essaya de reprendre sa vie d’artiste, malgré une santé de plus en plus précaire. Il a réussi à réaliser une peinture anti-guerre à trois panneaux pour son ancien lycée et a commencé une autobiographie (« Aus Freude am Schoenen »), qui n’a été achevée que par son épouse Charlotte en 1987. Le 18 octobre 1948, après un long séjour hospitalier d’un mois, il meurt d’un cancer.

Une sélection de cartes postales réalisées à partir des dessins de Wolfgang Willrich

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Source : Cimilitaria.

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