Mexique : mise à jour d’un immense mur de crânes de victimes sacrifiées

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Paru dans Démocratie Participative

Dire que les cruels conquistadores ont fait perdre à l’humanité un tel trésor culturel.

Science Mag :

Le prêtre a rapidement tranché le torse de la captive et lui a arraché le cœur encore battant. Ce sacrifice, un parmi des milliers d’autres dans la ville sacrée de Tenochtitlan, allait nourrir les dieux et assurer la survie du monde.
La mort, cependant, n’était que le début du rôle de la victime dans le rituel sacrificiel, clé du monde spirituel du peuple mexicain du XIVe au XVIe siècle.
Les prêtres transportent le corps dans un autre espace rituel, où ils le mettent face vers le haut. Armés d’années de pratique, de connaissances anatomiques détaillées et de lames d’obsidienne plus tranchantes que l’acier chirurgical d’aujourd’hui, ils pratiquent une incision dans l’espace étroit situé entre deux vertèbres du cou, décapitant avec expertise le corps. À l’aide de leurs lames tranchantes, les prêtres coupent habilement la peau et les muscles du visage, le réduisant en un crâne. Puis, ils creusent de grands trous des deux côtés du crâne et le glissent sur un épais poteau de bois qui tient d’autres crânes préparés exactement de la même manière. Les crânes sont destinés aux tzompantli de Tenochtitlan, un énorme carré de crânes construit devant le Templo Mayor, une pyramide avec deux temples au sommet. L’une était dédiée au dieu de la guerre, Huitzilopochtli, et l’autre au dieu de la pluie, Tlaloc.
Éventuellement, après des mois ou des années de soleil et de pluie, un crâne commençait à tomber en morceaux, perdant ses dents et peut-être même sa mâchoire. Les prêtres l’enlevaient pour en faire un masque et le placer dans une offrande, ou utilisaient du mortier pour l’ajouter à deux tours de crânes qui flanquaient le tzompantli. Pour les Aztèques – le groupe culturel plus large auquel appartenait la Mexica – ces crânes étaient les graines qui assureraient la survie de l’humanité. Elles étaient un signe de vie et de régénération, comme les premières fleurs du printemps.
Mais les conquistadors espagnols qui sont entrés dans Tenochtitlan en 1519 les voyaient différemment. Pour eux, les crânes – et toute la pratique du sacrifice humain – ont mis en évidence la barbarie de la Mexica et justifié la mise à sac de la ville en 1521. Les Espagnols détruisirent le Templo Mayor et les tzompantli qui le précédaient, pavèrent les ruines et construisirent ce qui allait devenir Mexico City. Et les grands crânes et les tours des crânes sont tombés dans le royaume du mystère historique.

Certains conquistadors ont écrit à propos du tzompantli et de ses tours, estimant que le mur contenait à lui seul 130.000 crânes. Mais les historiens et les archéologues savaient que les conquistadors étaient enclins à exagérer les horreurs du sacrifice humain pour diaboliser la culture mexicaine. Au fil des siècles, les érudits commencèrent à se demander si les tzompantli avaient jamais existé.
Les archéologues de l’Institut national d’anthropologie et d’histoire (INAH) peuvent maintenant répondre positivement avec certitude. À partir de 2015, ils ont découvert et fouillé les vestiges du mur de crânes et l’une des tours sous une maison coloniale dans la rue qui court derrière la cathédrale de la ville de Mexico. (L’autre tour, selon eux, se trouve sous la cour arrière de la cathédrale.) L’échelle du bâti et de la tour suggère qu’ils abritaient des milliers de crânes, témoignage d’une industrie de sacrifice humain sans pareille dans le monde. Aujourd’hui, les archéologues commencent à étudier les crânes en détail, dans l’espoir d’en apprendre davantage sur les rituels mexicains et le traitement post-mortem des corps des sacrifiés. Les chercheurs se demandent aussi qui étaient les victimes, où elles vivaient et comment était leur vie avant qu’elles ne finissent par mourir brutalement au Templo Mayor.
« L’archéologue Raùl Barrera Rodríguez, directeur du programme d’archéologie urbaine de l’INAH et responsable de l’équipe qui a trouvé le tzompantli, explique :  » C’est un monde d’informations. « C’est une chose étonnante, et c’est exactement le genre de découverte que beaucoup d’entre nous espéraient « , convient John Verano, bioarchéologue à l’Université Tulane de la Nouvelle-Orléans, Louisiane, qui étudie le sacrifice humain. Lui et d’autres chercheurs espèrent que les crânes clarifieront le rôle du sacrifice humain à grande échelle dans la religion et la culture mexicaines – et si, comme le soupçonnent les chercheurs, il a joué un rôle clé dans la construction de leur empire.
La découverte du tzompantli a commencé de la même façon que toutes les fouilles du Programme d’archéologie urbaine : avec un projet de construction en plein centre-ville de Mexico. Chaque fois que quelqu’un veut construire dans une zone de sept pâtés de maisons autour du Templo Mayor, l’équipe de Barrera Rodríguez doit d’abord creuser, en récupérant ce qui reste de la ville coloniale et surtout de Mexica. Les trouvailles sont souvent importantes et étonnamment intactes. Le Templo Mayor lui-même est apparu dans les années 1970, lorsque des archéologues de l’INAH ont été appelés après que des électriciens de la ville eurent découvert une imposante statue circulaire de la déesse Coyolxauhqui, tuée et démembrée par son frère Huitzilopochtli.

Puisque les riches cultures des peuples de couleur sont désormais considérées comme surclassant la pauvre culture blanche, certains apports peuvent avoir du sens.

Des tours de crânes.

Une grande partie du temple avait survécu pour être découverte. La Mexica l’a construite en sept phases entre 1325 et 1521, chacune correspondant au règne d’un roi. Chaque phase a été construite sur et autour des phases précédentes, intégrant l’histoire du Templo Mayor comme un ensemble de poupées russes imbriquées. Bien que les Espagnols aient détruit la phase finale du temple, les temples plus petits des règnes précédents ont été pavés mais laissés relativement indemnes. Ces ruines font maintenant partie du Musée Templo Mayor. Mais de nombreuses structures qui entouraient les ruines restaient cachées sous la ville coloniale dense – et maintenant, la mégalopole moderne.
Ainsi, lorsque Barrera Rodríguez a reçu l’appel d’excavation d’un site à quelques bâtiments de l’impasse de la rue Guatemala dans le complexe Templo Mayor, il savait que les fouilles pourraient mener à une découverte majeure. À partir de février 2015, son équipe a creusé une vingtaine de puits d’essai, déterré des débris modernes, de la porcelaine coloniale et, enfin, les dalles de basalte d’un plancher mexicain d’époque. Puis, se souvient-il, « Des centaines de fragments de crânes ont commencé à apparaître. » En plus de deux décennies d’excavation dans le centre-ville de Mexico, il n’avait jamais rien vu de tel.
Barrera Rodríguez et Lorena Vázquez Vallín, archéologue et superviseur de l’INAH, savaient, grâce aux cartes coloniales de Tenochtitlan, que les tzompantli, s’ils existaient, pourraient être quelque part près de leurs fouilles. Mais ils n’étaient pas sûrs que c’était ce qu’ils voyaient jusqu’à ce qu’ils trouvent les trous pour le support crânien. Les poteaux de bois eux-mêmes s’étaient détériorés depuis longtemps, et les crânes qui y étaient posés s’étaient brisés ou avaient été sciemment écrasés par les conquistadors. Cependant, la taille et l’espacement des trous leur permettaient d’estimer la taille des tzompantli : une imposante structure rectangulaire de 35 mètres de long sur 12 à 14 mètres de large, légèrement plus grande qu’un terrain de basket, et probablement 4 à 5 mètres de haut. D’après leurs connaissances de l’époque du Templo Mayor, les archéologues estiment que les phases particulières des tzompantli qu’ils ont trouvés ont probablement été construites entre 1486 et 1502, bien que le sacrifice humain ait été pratiqué à Tenochtitlan depuis sa fondation en 1325.
Tout près, les chercheurs ont également trouvé des crânes apparemment collés ensemble avec des restes de mortier d’une des tours flanquant le tzompantli, où la plupart des crânes autrefois exposés sur ses poteaux ont terminé leur voyage post-mortem. L’équipe a passé une deuxième saison, d’octobre 2016 à juin 2017, à fouiller le tzompantli et la tour. Dans sa plus grande taille, la tour mesurait près de 5 mètres de diamètre et au moins 1,7 mètre de hauteur. En combinant les deux tours historiquement documentées et le casier, les archéologues de l’INAH estiment aujourd’hui que plusieurs milliers de crânes ont dû être exposés à la fois.

Un rempart de crânes.

Cette sorte d’indiens à plumes étaient tout particulièrement vicieuse. L’impact psychologique sur les autres peuples qu’ils avaient subjugués devait être immédiate dès que leurs émissaires entraient dans cette ville.

Sans parler des rituels eux-mêmes qui devaient l’occasion d’immenses orgies de sang publiques.
D’autres cultures méso-américaines se sont également engagées dans le sacrifice humain et ont construit des tzompantlis. Mais, « La Mexica a certainement poussé cela à l’extrême », dit Vera Tiesler, bioarchéologue à l’Université Autonome du Yucatán à Mérida, au Mexique. Dans son travail dans la ville maya de Chichen Itza, fondée environ 700 ans avant Tenochtitlan et à plus de 1000 kilomètres de là, elle a trouvé six crânes avec des trous sur les côtés qu’elle soupçonne d’avoir déjà été exposés sur les poteaux d’un tzompantli. Cependant, les trous dans chaque crâne étaient moins réguliers et uniformes que ceux des crânes de Tenochtitlan. « Cela me fait penser que ce n’était pas encore une pratique normalisée, dit-elle. « Tenochtitlan était l’expression maximale[de la tradition tzompantli]. »
Les sacrifices humains occupaient une place particulièrement importante en Méso-Amérique. Beaucoup de cultures de la région, y compris les Mayas et les Mexicains, croyaient que les sacrifices humains nourrissaient les dieux. Sans elle, le soleil cesserait de se lever et le monde s’éteindrait. Et les victimes sacrificielles ont méritaient une place spéciale et étaient honorées dans l’au-delà.
Les meurtres rituels dans les cultures traditionnelles ailleurs dans le monde, y compris en Asie et en Europe, indiquent que cette pratique a d’autres rôles à jouer et peuvent aider à expliquer pourquoi la Mexica l’a poussée à un tel extrême. « Toutes les sociétés prémodernes font une sorte d’offrande », dit Verano. « Et dans beaucoup de sociétés, sinon toutes, le sacrifice le plus précieux est la vie humaine. » Les spécialistes des sciences sociales qui étudient la religion ont montré que les offrandes coûteuses et les rituels douloureux, comme les cérémonies de saignée que la Mexica a également pratiquées, peuvent aider à définir et à renforcer l’identité du groupe – surtout dans les sociétés qui sont devenues trop vastes pour que tout le monde puisse se connaître.

Le génocide des ennemis pour cimenter la paix.

Après tout, pourquoi pas.

Certains chercheurs soutiennent également que le fait de tuer des captifs ou des sujets établit et renforce la hiérarchie dans des sociétés vastes et complexes. Par exemple, en 2016, un article de Nature a établi un lien entre les sacrifices humains et le développement de la stratification sociale dans des douzaines de cultures traditionnelles austronésiennes.
De nombreux chercheurs affirment que, pour les Mexicains, le pouvoir politique et les croyances religieuses sont probablement la clé pour comprendre l’ampleur de la pratique. Leur empire était relativement jeune ; pendant leur règne de 200 ans, ils ont conquis des territoires dans tout le centre et le sud du Mexique, se heurtant parfois à l’énorme résistance des communautés locales (dont certaines s’allièrent plus tard avec les Espagnols contre l’empire). Les chroniques espagnoles décrivent les victimes sacrificielles de Tenochtitlan comme des captifs ramenés de la guerre, comme ceux qui ont combattu avec leur ennemi juré, la république voisine de Tlaxcala. Les peuples sujets de l’Empire mexicain étaient aussi parfois tenus de livrer des individus pour leur rendre hommage. « L’assassinat de captifs, même dans un contexte rituel, est une déclaration politique forte « , dit Verano. « C’est une façon de montrer son pouvoir et son influence politique et, comme certains l’ont dit, c’est une façon de contrôler sa propre population.«

Effectivement, se baigner publiquement dans le sang de centaines voire de milliers d’ennemis politiques devait faire réfléchir tous ceux qui auraient pu être tentés de renverser l’ordre établi.

Ximena Chávez Balderas, bioarchéologue de l’INAH, qui a passé des années à étudier les restes de victimes sacrifiées dans les offrandes du Templo Mayor ; elle est aujourd’hui la doctorante de Verano à Tulane, explique que « plus un État était puissant, plus il pouvait faire de victimes. La signification religieuse et le message politique du sacrifice humain vont de pair », dit-elle.
Au cours de deux saisons de fouilles, les archéologues de l’INAH ont recueilli 180 crânes, pour la plupart complets, ainsi que des milliers de fragments de crânes de la tour. Aujourd’hui, ces trouvailles se trouvent dans un laboratoire à côté des ruines du Templo Mayor, minutieusement examinées par une équipe dirigée par Jorge Gómez Valdés, anthropologue de l’INAH. Les marques de coupure sur les crânes ne laissent aucun doute qu’ils ont été défroissés après la mort, et la technique de décapitation semble propre et uniforme. « Les prêtres mexicains avaient des connaissances anatomiques extrêmement impressionnantes, qui se transmettaient de génération en génération « , dit Chávez Balderas.
Gomóz Valdás a découvert qu’environ 75 % des crânes examinés jusqu’à présent appartenaient à des hommes, la plupart âgés de 20 à 35 ans. Mais 20 % étaient des femmes et 5 % appartenaient à des enfants. La plupart des victimes semblaient en relativement bonne santé avant d’être sacrifiées. « Si ce sont des prisonniers de guerre, ils n’attrapent pas les traînards au hasard « , dit Gómez Valdés. Le mélange des âges et des sexes soutient également une autre affirmation espagnole, selon laquelle de nombreuses victimes étaient des esclaves vendus sur les marchés de la ville expressément pour être sacrifiés.
Chávez Balderas a identifié une distribution similaire du sexe et de l’âge dans ses études sur les victimes dans des offrandes plus petites au sein même du Templo Mayor, qui contenait souvent des crânes de tzompantli qui avaient été décorés et transformés en masques bizarres. Ses collègues ont également analysé les isotopes de strontium et d’oxygène que les dents et les os avaient absorbés. Les isotopes dans les dents reflètent la géologie de l’environnement d’une personne pendant l’enfance, tandis que les isotopes dans les os montrent où une personne vivait avant sa mort. Les résultats ont confirmé que les victimes étaient nées dans diverses parties de la Méso-Amérique mais qu’elles avaient souvent passé beaucoup de temps à Tenochtitlan avant d’être sacrifiées. « Ce ne sont pas des étrangers qui ont été amenés en ville puis directement au rituel », dit Chávez Balderas. « Ils ont été assimilés à la société de Tenochtitlan d’une certaine façon. » Barrera Rodríguez dit que certains récits historiques font état de cas de guerriers captifs vivant avec les familles de leurs ravisseurs pendant des mois ou des années avant d’être sacrifiés.

Des masques de crânes.

Il y a de l’idée.

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